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23 lugares en los que hemos encontrado agua en nuestro sistema solar

octubre 6, 2021

La semana pasada trajo la noticia de que Encelado probablemente tiene un océano salado cálido y que el agua líquida acecha debajo de la superficie de Ganímedes. Estos hallazgos continúan socavando la creencia que alguna vez se sostuvo de que el sistema solar era seco y estéril, sin agua.

La búsqueda de vida extraterrestre se ha convertido en nuestro propio patio trasero cósmico

Parece que hay pocos lugares en los sistemas solares sin cierta cantidad de agua, ya sea líquida o sólida. Incluso hay una pequeña cantidad de vapor de agua en Venus, algo así como 20 partes por millón. Y cada vez que se encuentra o se sugiere una fuente de agua líquida, surgen las posibilidades de vida en ese mundo debido a la forma en que el agua actúa como solvente, facilitando los procesos metabólicos en el nivel más básico de la vida. Es por eso que la búsqueda de vida extraterrestre (muy dudosamente de un tipo inteligente, aunque hemos encontrado algunos pulpos bastante notables en la Tierra) ha pasado de los sistemas solares distantes a nuestro propio patio trasero cósmico.

Aquí está el desglose de toda el agua que conocemos en el sistema solar y en qué forma viene.

Océanos

Todo menos confirmado:

Europa

Europa ha sido el mayor contendiente de la vida durante años, con una corteza helada escarpada que insinúa en casi todos los sentidos un océano debajo. Gracias a los efectos de las mareas de Júpiter (fricción dentro de la luna creada por el tirón de la gravedad del planeta), el agua se mantendría líquida y posiblemente incluso caliente debajo de la corteza helada, ayudado por posibles respiraderos hidrotermales.

Ha habido alguna evidencia de géiseres de hielo disparados desde la superficie de Europa, así como evidencia de que el océano podría tener células de Hadley, agua caliente que irradia desde el ecuador de la luna. Europa podría brindar la posibilidad no solo de vida, sino, si las condiciones fueran las adecuadas, incluso de vida compleja.

Encelado

Sabemos de Encelado diminuto y somnoliento desde 1789. El diámetro es de sólo 500 kilómetros, más pequeño incluso que Ceres y Vesta, los dos objetos más grandes en el cinturón de asteroides. Compare eso con Europa, un poco más pequeña que nuestra Luna con un diámetro de 1.950 millas. No importa su pequeño tamaño: este es uno de los lugares más intrigantes del sistema solar y los mejores candidatos para un océano cálido, húmedo y salado. Tiene una probabilidad de vida tan alta, si no más alta, que Europa.

Encelado orbita cerca de los anillos de Saturno. De hecho, las erupciones acuosas de los géiseres de hielo de Encelado comprenden el anillo F del gigante gaseoso: la luna arroja 1.000 toneladas de agua al espacio cada hora, según Phil Plait de Bad Astronomy, junto con moléculas orgánicas, sal y otros materiales. . Investigaciones recientes sugieren que el océano también es muy cálido gracias a los efectos de las mareas de Saturno. El remolcador provoca actividad hidrotermal, que calienta los océanos y provoca los géiseres, todo en los tipos de lechos calientes que brotaron vida en la Tierra.

Probablies

Ganimedes

Ganímedes es la luna más grande de nuestro sistema solar, incluso más grande que el planeta Mercurio. Los astrónomos habían sospechado durante mucho tiempo que un océano se encuentra debajo de la corteza de hielo de 100 millas de espesor en la superficie, y en un nuevo estudio, la actividad de las auroras sugiere que el océano es algo cálido y definitivamente salado. A diferencia de Europa, aún no se ha detectado actividad de géiseres de hielo. Esto podría deberse a un efecto de marea reducido en la luna, que está más lejos de Júpiter que de Europa. A diferencia de Europa, no tiene la superficie helada entrecruzada que muestra una actividad superficial geológica constante. Aún así, hay buenas señales de que Ganímedes alberga un océano.

Los Maybes

Calisto

Calisto es similar en composición a Ganímedes y, como la más lejana de las cuatro lunas galileanas de Júpiter, es bombardeada con la menor cantidad de radiación. También tiene un campo magnético, agregando algo de protección adicional.

Sabemos que hay agua aquí, lo que no sabemos es hasta qué punto es líquida. La relativa falta de actividad geológica de Calisto sugiere que la luna podría no ser capaz de sostener un océano sin la presencia de algún tipo de compuesto anticongelante en su interior, lo que significa que podría haber una gran cantidad de hielo allí. Sin embargo, como el más lejano de los satélites, podría ser un destino interesante para la exploración, permitiéndole evitar los efectos más severos de la radiación de Júpiter mientras explora de forma remota las otras lunas en busca de signos de océanos y vida.

Ceres

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NASA

Ceres es menos una bola de roca y más un planeta enano acuático

Ceres se conoce desde 1801, pero su reducido tamaño dificulta su estudio. Hasta hace poco, se creía que era un cuerpo relativamente rocoso. Pero las observaciones recientes del Hubble y la evidencia de la nave espacial Dawn, que acaba de llegar allí, han planteado una posibilidad intrigante: que Ceres es menos una bola de roca y más un planeta enano acuático con un manto helado y un océano fangoso debajo. Ubicado en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, el mundo podría ser nuestro vecino oceánico más cercano. Si es cierto, sería el mundo más cercano a la Tierra con un océano. Sabremos más pronto a medida que continúe el trabajo de Dawn.

Marte

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NASA

El Planeta Rojo probablemente alguna vez tuvo océanos, incluido uno que cubre una buena parte del hemisferio norte. Quedan rastros de agua en la superficie, incluidos compuestos de la evaporación del océano antiguo, así como hielos de agua estacionales que cubren la superficie del planeta. También hay alguna evidencia que apunta a un derretimiento ocasional en la superficie.

Eso está claro. Pero existe una posibilidad intrigante de que Marte todavía tenga agua debajo de la superficie, posiblemente en forma de acuíferos. En teoría, estas vías fluviales subterráneas aún podrían albergar vida microbiana bajo la superficie de Marte. La pregunta, entonces, es si esta agua existe en forma de hielo o líquido, y cuánto se esconde debajo del suelo. El valor de un océano entero es poco probable, pero una cantidad significativa de agua subterránea no lo es.

Las misiones futuras, como el rover Mars 2020 y la sonda ExoMars de Rusia, buscarán específicamente signos de materia orgánica y agua debajo de la superficie marciana.

Dione

Dione

El equipo detrás de la sonda Cassini de la NASA, que ha revelado muchos de los emocionantes hallazgos sobre Saturno y su luna, en broma calificó a Dione como un «imitador más débil de Encelado». Esta luna de Saturno es mucho menos activa ahora que en el pasado, pero muestra signos de actividad geológica, incluidos picos de montañas gigantes y otras pruebas que apuntan a una historia más cálida. Es posible que la luna retenga suficiente calor para que exista un pequeño océano.

Plutón (y tal vez Caronte)

New Horizons volará por Plutón este verano, convirtiéndose en la primera nave espacial en visitar directamente el mundo que alguna vez fue conocido como el noveno planeta. Puede descubrir algo que alguna vez pareció improbable: un océano.

Plutón todavía se ve principalmente como un mundo helado. Sin embargo, las fuerzas de las mareas desde su órbita con su luna más grande Caronte, combinadas con lo que los científicos hicieron con la violenta formación del sistema (una gran colisión probablemente formó a Plutón y sus cinco lunas con los mismos materiales), significa que Plutón podría haber albergado un océano. y deja abierta la posibilidad exterior de que todavía esté por ahí.

Notablemente ausente

Titán

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Parece extraño no poder incluir a Titán, el satélite más grande y posiblemente más fascinante de Saturno, en esta lista. Titán tiene algunas de las piscinas de líquido más abundantes que se encuentran en cualquier parte del sistema solar, pero vienen en forma de metano, una cadena de hidrocarburos que es buena para la vida, pero no necesariamente como la conocemos.

Aún así, Titán merece ser mencionado en cualquier recuento de lugares potencialmente habitables debido a su parecido con la Tierra primitiva. Asi que aqui esta.

Cuerpos helados

Mimas

Mimas 980

Mimas, la «luna de la Estrella de la Muerte», es prácticamente una gran bola de nieve. No parece haber mucho más que agua helada. Sin embargo, algunas características inusuales apuntan a algo extraño en Mimas. La luna se tambalea mientras orbita Saturno, lo que indica que algo inusual está sucediendo debajo de la superficie. El equipo de Cassini dice que podría ser un océano. Pero solo tal vez. La otra posibilidad principal es que Mimas tiene un núcleo en forma de balón que le da una inclinación inusual.

Aproximadamente del tamaño de Encelado, la luna es demasiado pequeña para retener el calor de su formación, por lo que cualquier océano en Mimas tendría que tener una fuerza externa que actúe sobre él, posiblemente desintegración radiactiva.

Tritón

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Triton visto por la Voyager 2

NASA

La luna más grande de Neptuno, Tritón, se parece mucho a Plutón. Hay una razón para eso. Su órbita retrógrada (hacia atrás) en comparación con el resto del sistema sugiere que Triton podría ser un objeto capturado del Cinturón de Kuiper, y no algo que se formó junto al planeta. La superficie de la luna parece ser una mezcla de metano y hielo de agua, al igual que Plutón, y existe la posibilidad externa de un océano interno, siempre que haya suficiente calentamiento o desintegración radiactiva.

Es probable que la luna tenga géiseres, pero en lugar de agua probablemente disparen nitrógeno, lo que le da a la luna una atmósfera delgada. Simplemente no sabemos mucho más sobre Triton porque la única imagen de primer plano provino del sobrevuelo de la Voyager 2 en 1989.

Titania, Oberon y Umbriel

Lo mismo ocurre con las lunas de Urano: necesitamos verlas mejor. Pero las indicaciones preliminares muestran que Titania y Oberon son probablemente hielo y materiales rocosos. Tampoco tiene, en ese momento, evidencia suficiente para apoyar la hipótesis del agua líquida sin un agente anticongelante como el amoníaco.

Umbriel también está compuesto en gran parte de hielo, pero es incluso menos probable que tenga un océano. Sin embargo, contiene una mancha brillante de hielo cerca de uno de sus polos, probablemente el efecto de un impacto de cráter en la superficie. También hay evidencia de gases de dióxido de carbono atrapados debajo de la superficie.

Tetis, Rea y Japeto

Estas lunas de Saturno parecen congeladas de manera similar, aunque existe la posibilidad de que haya agua líquida en Rea. Estos mundos son relativamente inertes, aunque Jápeto muestra evidencia de sublimación del agua (moviéndose directamente de sólido a gas) en la superficie. Si bien estas lunas pueden no ser buenas candidatas para el agua líquida, demuestran la gran abundancia de agua en el sistema solar exterior.

El cinturón de Kuiper

Hay cientos de objetos conocidos en el cinturón de Kuiper, donde reside Plutón, muchos de ellos se cree que están helados. Se cree que los planetas enanos Eris y Haumea son similares a Plutón en composición, con hielo de agua en la superficie. Pero estos pequeños mundos se han descubierto solo en la última década. También hay algunos candidatos a planetas enanos que se sabe que son de naturaleza helada, incluidos Varuna, Quaoar y Orcus. Este último tiene algún indicio de criovolcanismo y potencialmente podría tener un océano líquido.

También hay varios cometas en el cinturón de Kuiper y más allá que se cree que están compuestos de agua. Esto incluye al primer miembro identificado de la nube de Oort, Sedna.

Un poco de agua

Mercurio

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NASA / MENSAJERO

Quizás el lugar más sorprendente en el que se ha detectado agua en el sistema solar es Mercurio, el planeta más cercano al sol. Mientras la superficie se está quemando, el calor del sol a menudo no toca el polo, lo que lleva a un área donde el hielo puede acumularse. En octubre, la nave espacial MESSENGER de observación de Mercurio tomó algunas fotos polares de los casquetes polares congelados. Es poco probable que haya agua líquida porque Mercurio está muy caliente, pero MESSENGER encontró indicios de que algunas de las acumulaciones eran recientes.

La luna

La Luna y …