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¿A qué huelen los extraterrestres? ¿Son los extraterrestres reales?

octubre 14, 2021

A veces se necesita un niño para señalar las preguntas importantes.

Mi hijo de 8 años es un científico aficionado en ciernes, por lo que se mantiene al día con las últimas noticias científicas un poco más de cerca que yo. Recientemente se enteró de que Curiosity, el laboratorio de ciencia marciano itinerante de la NASA, ha estado detectando algunas moléculas orgánicas y químicas bastante interesantes en el planeta rojo, algunas de las cuales podrían ser pistas de vida. Hasta ahora se ha descubierto sulfuro de dimetilo, metanotiol y, lo que es más sorprendente, trazas de oxígeno.

Junto con los compuestos que ya conocemos, como el nitrógeno, el hidrógeno y el dióxido de carbono, Marte tiene la misma composición química de la flatulencia. Lo que llevó a mi hijo a una conclusión ineludible: si los extraterrestres existen, probablemente huelan a pedos.

No sé lo suficiente sobre pedos, Marte o extraterrestres para refutarlo, así que me acerqué a alguien que sí lo sabe: Clara Sousa-Silva, asociada postdoctoral en astrofísica molecular en el MIT.

“Su hijo tiene toda la razón en su inferencia”, me dijo. “La mayor parte de mi trabajo en astrobiología se centra en los entornos anaeróbicos, que tienen mucho en común con los entornos que producen pedos. Entonces, sí, es bastante probable que los extraterrestres huelan a pedos «.

Es una pregunta que casi nunca se menciona cuando se habla de la posibilidad de extraterrestres. Existe un gran debate sobre cómo se verían los extraterrestres, si son inteligentes o tienen naves espaciales geniales o si tienen la intención de destruirnos. Pero nadie pregunta, ¿a qué huelen realmente los extraterrestres?

Y al menos según Sousa-Silva, la respuesta a esa pregunta es: no especialmente agradable. Incluso si los marcianos lo negaron, definitivamente lo proporcionaron.

Pero no necesitamos destacar a Marte. Hay otros ejemplos de planetas y otros cuerpos celestes con formas de vida teóricamente picantes.

Espacio: la frontera asquerosa

La luna helada de Saturno, Titán, ha recibido mucha atención en los últimos tiempos, gracias a los datos recopilados de la nave espacial Cassini de la NASA durante una misión de 14 años. Sus lagos de metano líquido, que pueden estar llenos de cristales extraterrestres, han planteado preguntas sobre la «posibilidad de vida», como lo expresó la geóloga planetaria de la NASA Rosaly Lopes a Reuters la semana pasada.

Hace unos años, algunos de los gases e hidrocarburos recolectados por Cassini se utilizaron para crear una receta que reproducía los «sabores aromáticos» de Titán. Compuesto principalmente de nitrógeno, metano y benceno (y algunos otros aromáticos), los investigadores de la NASA pudieron crear en el laboratorio lo que podría denominarse Eau de Titan, la colonia elegida por los alienígenas Titán (si existieran).

Lo que descubrieron: Titán huele a pedos y gasolina.

¿Significa eso que los alienígenas de Titán podrían compartir el hedor abundante de un garaje lleno de mecánicos de automóviles flatulentos? Posiblemente … pero probablemente no, dice Sara Seager, astrofísica y científica planetaria del MIT.

«Es razonable que los extraterrestres huelan a pedos».

“Si la vida extraterrestre estuviera produciendo hidrocarburos, esa vida olería a gasolina”, dice. «En este momento, parece que la atmósfera de Titán en general huele a gasolina, independientemente de la vida».

Sousa-Silva ha dedicado gran parte de su investigación a la fosfina. En una charla el verano pasado en la Astrobiology Science Conference, así como en un próximo artículo en la revista Astrobiología(Que llegará en febrero de 2020) compartió sus teorías sobre cómo la fosfina, que en la Tierra es una “molécula extremadamente inflamable, increíblemente tóxica y con un olor escandaloso y fétido”, podría ser la clave para detectar vida en otros planetas.

“Algunas moléculas, como la fosfina, no se ven favorecidas termodinámicamente a temperaturas y presiones estándar”, explica. “Eso significa que no pueden formarse espontáneamente en planetas que consideramos habitables, y se debe usar energía para hacerlos. La vida es el único proceso que conocemos que está dispuesto a sacrificar energía para hacer cosas «.

En la Tierra, la fosfina, que se encuentra típicamente en las aguas residuales, las marismas y el tracto intestinal de los pingüinos y los bebés gaseosos, es producida por la vida anaeróbica. («En cualquier lugar donde haya mucha caca», dice Sousa-Silva). Pero en otros planetas, donde la vida no depende del oxígeno, la vida tendría que hacer «una inversión seria para producir fosfina».

En otras palabras, cualquier cantidad detectable de fosfina en un planeta habitable no tendrá falsos positivos para la vida «porque su formación es tan desfavorable termodinámicamente en estos entornos», dice. «Lo que significa que puede ser difícil ver fosfina en un planeta alienígena pero, si lo hace, encontrará vida».

La fosfina no existe al azar. Podría usarse para la defensa, especula. «La fosfina es un arma poderosa para cualquier cosa aeróbica», dice Sousa-Silva. “Entonces, usarlo como un mecanismo de ataque o defensa es una posibilidad. También podría usarse para señalización o comunicaciones más complejas «.

Si su primer pensamiento es «tal vez los extraterrestres han estado tratando de comunicarse con nosotros a través de pedos y nunca hemos podido entender, o nos hemos molestado en escuchar», entonces felicitaciones, tiene la madurez emocional de un prepúber. y un investigador extraterrestre serio.

En realidad, recuerda a una historia dentro de una historia de la novela de 1973 de Kurt Vonnegut. Desayuno de campeones. La historia sigue a un extraterrestre llamado Zog, que viaja a la Tierra con detalles sobre una cura para el cáncer y una forma de acabar con todas las guerras. Desafortunadamente, proviene de un planeta donde toda expresión ocurre en pedos y claqué. Mientras trataba de comunicarse con los primeros humanos que encontraba, advirtiéndoles sobre «el terrible peligro en el que estaban», el patriarca de la familia lo mata con un palo de golf.

Ficción ridícula, por supuesto. Pero, ¿podría contener siquiera un gránulo de verdad? ¿Al menos sobre la parte de los pedos?

Carrie Paterson, una artista de Los Ángeles, ha pasado años explorando lo que ella llama la «cosmología de los sentidos». Ella piensa que existe una “clara posibilidad de que podamos comunicarnos con los extraterrestres a través de nuestro sentido del olfato. El sistema olfativo es un sistema increíblemente complejo en nuestro cuerpo, uno que hasta hace muy poco pensábamos que estaba confinado a nuestras narices. Pero ahora entendemos que, de hecho, existen receptores olfativos en todo nuestro cuerpo en nuestra piel e incluso en los órganos internos «.

Cuando hacemos la pregunta «¿a qué huelen los extraterrestres?» Paterson sugiere que puede que no solo tenga que ver con olores comunes, sino también con ideas. Un olor a “moho” no es solo un olor, dice, es una sensación que nuestros cuerpos tienen en presencia de hongos. “’Fresco’ no se trata solo de aire sin contaminación, sino de cómo nuestra piel percibe un medio ambiente limpio”, dice.

La verdadera cuestión, dice Paterson, es la composición corporal de otra forma de vida. “La naturaleza de esta composición determinaría qué ‘olería bien’ o ‘olería mal’ para un extraterrestre. Al igual que en el caso de los humanos, recibimos una variedad de olores diferentes de manera diferente según lo que necesitemos en un momento dado «.

La podrida verdad está ahí fuera

Esta falta de comunicación mefítica no es del todo hipotética … suponiendo que creas los relatos de personas que afirman haber hecho contacto con extraterrestres.

Uno de los relatos más infames, que tuvo lugar en Varginha, Brasil, en 1996, tuvo tanto que ver con lo que olieron los testigos como con lo que vieron. Cuando las hermanas Liliane y Valquíria se encontraron con una criatura que pensaron que podría ser el diablo, le dijeron a su madre que investigó la escena y descubrió solo un olor pútrido de amoníaco flotando en el aire. El amoníaco es uno de los gases que contienen azufre contenidos en un pedo. Y, casualmente, también es el olor predominante en el planeta Urano.

“Probablemente oleríamos repugnante para los extraterrestres. Por lo tanto, va en ambos sentidos.»

Michael Menkin, un ex escritor técnico de la NASA que inventó el «Casco de pantalla de pensamiento» para evitar el control mental extraterrestre (no, en realidad), ha escuchado de primera mano de los secuestrados extraterrestres que los extraterrestres «realmente huelen», dice. “Además, sus híbridos alienígenas-humanos apestan porque nunca se bañan. Huelen a calle abandonada «.

Pero por mucho que su olor pueda ofendernos, nuestro olor humano, y los aromas que encontramos atractivos, pueden ser igualmente ofensivos para ellos. «En este momento tengo un secuestrado que detiene a los extraterrestres rociando Lysol por toda su casa», me dijo Menkin. «Entonces Lysol funciona tan bien como los perfumes».

Sousa-Silva está de acuerdo en que los extraterrestres podrían encontrarnos tan malolientes como nosotros. «Probablemente oleríamos repugnante a estos extraterrestres», dice ella. «Por lo tanto, va en ambos sentidos.»

Parece que hemos encontrado el único terreno común entre los entusiastas de los sombreros de papel de aluminio / conspiracionistas alienígenas y los investigadores del MIT / NASA. Independientemente del aspecto que puedan tener los extraterrestres (grises, insectos u organismos microscópicos), todos están de acuerdo en una cosa: los extraterrestres hedor.

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