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Cómo patentar invenciones: inventores y leyes de patentes

octubre 13, 2021

Fotografía de Mike McGregor

La bombilla metafórica sobre la cabeza de Tim Leatherman se encendió mientras estaba de gira por Europa del Este a bajo precio en 1975. Desesperado por encontrar una manera de encender la manija de un radiador en su helada habitación de hotel, el ingeniero mecánico de 27 años, desempleado y recién casado, parecía largo y duro con el cuchillo de Boy Scout superado en su mano.

«¿No sería bueno si pudiera agregar un par de alicates a una navaja?» se preguntó a sí mismo. Avance rápido 35 años y 40 millones de multiherramientas vendidas, y hoy Tim Leatherman encarna el sueño de la libertad financiera y creativa que motiva a los inventores independientes en todas partes. La empresa con sede en Portland, Oregón, que lleva el nombre de Leatherman, emplea a 500 personas y domina un mercado mundial de 200 millones de dólares para herramientas de bolsillo en el que él fue pionero.

La herramienta no fue una sensación de la noche a la mañana. Años de experimentación, comienzos en falso, callejones sin salida, rechazo y frustración marcaron el rumbo de Leatherman. Mirando hacia atrás, afirma que ni siquiera fue un inventor especialmente visionario y, al principio, no sabía «nada sobre negocios, ventas o finanzas». No es que lo detuviera.

Inventores apasionados y persistentes como Leatherman, decididos a ver volar sus creaciones, han sido una fuerza impulsora en la economía estadounidense desde la fundación de nuestra nación. La inclinación de nuestro país por la innovación es en parte el resultado de la ley de patentes de Estados Unidos, que fue diseñada para alentar y proteger a los inventores. Pero también refleja un carácter nacional inclinado a la resolución de problemas y la asunción de riesgos.

Durante gran parte de los 220 años transcurridos desde que George Washington firmó la primera patente, los inventores individuales, que no deben confundirse con sus hermanos corporativos e institucionales, han sido el motor de la industria estadounidense: inconformistas como Edison, Bell y Carrier. Sus avances desterraron la oscuridad, proyectaron voces humanas a lo largo de cientos de millas y enfriaron el candente Cinturón Solar. Rastree las raíces de muchas empresas de primera línea y seguramente encontrará un inventor solitario que alguna vez tuvo una idea transformadora.

El impulso para inventar es más poderoso que nunca, pero el camino no siempre es fácil para los inventores independientes. De las 77.501 patentes de servicios públicos otorgadas en los EE. UU. En 2008, solo el 6 por ciento se destinó a individuos. Solo un tercio de las solicitudes en la Oficina de Patentes y Marcas Registradas de los Estados Unidos (USPTO) incluso obtienen una patente, y entre las patentes otorgadas, el número que se vuelve comercialmente viable varía de un estimado 5 por ciento a tan solo 0.2 por ciento. Son muchos escombros que quedan al costado de la carretera.

Quién gana y quién pierde en el juego de alto riesgo de la invención puede parecer arbitrario. Y, sin embargo, nuestra economía está repleta de ejemplos de innovadores que, como Leatherman, han lanzado un producto exitoso tras otro en un mercado implacable. Consultamos con varios inventores profesionales para destilar los secretos del oficio. Algunos han hecho carreras a partir de la invención, otros han fundado industrias. Su consenso: no existe ningún atajo para el éxito y nada sustituye al valor y la determinación. Entonces, si está pensando en una idea que podría ser el próximo gran invento estadounidense, aquí está su libro de jugadas.

1. Cultivar una idea

Los anales de la invención están repletos de maravillas de un solo éxito, inventores cuya única idea de gran éxito les hizo una fortuna. Pero los inventores más prolíficos no pueden apagar la máquina de ideas. Son demasiado inquietos y creativos. Los inventores simplemente ven los muchos obstáculos de la vida de manera diferente a la persona promedio, según el inventor de dispositivos médicos Robert Fischell. «La clave para inventar es la conciencia de que un problema es el detonante a partir del cual se puede crear una invención», dice Fischell, que posee más de 200 patentes para innovaciones como un desfibrilador cardíaco implantable y stents mejorados. «Cuando estoy en la sala de operaciones y un cirujano arroja una herramienta contra la pared con frustración, digo: ‘Genial, aquí tienes una oportunidad'».

Fischell, quien en el apogeo de su carrera presentó una nueva solicitud de patente cada seis semanas, no pierde tiempo en determinar si su última idea cumple con la prueba de la patente de ser nueva, útil y no obvia. Va directamente a la base de datos de patentes emitidas de la Oficina de Patentes y Marcas de los EE. UU. (Patft.uspto.gov) y realiza una búsqueda. «Si lees una patente y alguien ya ha resuelto el problema, sigues siendo un inventor. Llegas tarde», dice.

Si, después de una búsqueda preliminar, su idea resulta novedosa, continúe desarrollándola. Pero sea realista en lo que se está metiendo. «El tiempo que dedique será el doble de lo que cree que será, y las cantidades en dólares que comprometa serán cuatro veces más de lo que pensaba», dice Leatherman.

Haga bocetos, realice pruebas, desarrolle conceptos y tome notas detalladas. Los abogados de patentes aconsejan a sus clientes que mantengan un registro en un cuaderno encuadernado permanentemente que un notario público sella con frecuencia. Un libro de registro se vuelve importante en los casos ante la Oficina de Patentes y Marcas de los EE. UU. Que involucran innovaciones idénticas, ya que la carga de la prueba recae en los solicitantes de patentes para demostrar que fueron los primeros en concebir una invención.

En esta etapa inicial del juego, su inversión de tiempo y dinero personal habrá sido pequeña en comparación con lo que está a la vuelta de la esquina. Antes de continuar, tendrás que hacerte algunas preguntas difíciles sobre tu idea y sobre ti mismo: ¿Es mi idea significativamente diferente a cualquiera que la preceda? ¿Existe un mercado considerable para el producto? ¿Se puede desarrollar y fabricar a un costo razonable? ¿Quién es el cliente y por qué debería comprar mi producto y no el de un competidor? Y finalmente, ¿estoy dispuesto a comprometerme plenamente para que esta idea tenga éxito?

Los inventores que han pasado por el proceso advierten que no deben subestimar la fortaleza emocional y psicológica requerida. «¿Puede fallar la invención y no la persona?» pregunta Dean Kamen, inventor de numerosos dispositivos médicos, el Segway y la silla de ruedas todoterreno iBOT. «Si no puede permitirse el lujo de fracasar emocional e intelectualmente, si su ego sería aniquilado, entonces no lo haga».

2. Construya un prototipo

Con la disponibilidad de un poderoso software de computación y diseño asistido por computadora como Autodesk Inventor y SolidWorks 3D CAD, los inventores de hoy viven en lo que Kamen denomina «la mejor tienda de dulces». Las primeras versiones del primer invento de Kamen, una bomba de infusión portátil que administra dosis precisas de medicamentos como la insulina, cobraron vida no en una pantalla de computadora sino en un taller instalado en el sótano de la casa de sus padres en Long Island, NY Kamen era un adolescente en ese momento.

Incluso cuando se diseña en un entorno CAD digital de alta precisión, un producto finalmente tiene que dar el salto al mundo real en forma de prototipo. Por una tarifa considerable, las empresas de prototipos especializados traducen los dibujos en plástico moldeado o acero. O puede probar suerte con un taller de máquinas local. Dependiendo de los materiales involucrados y la complejidad de una invención, el costo de hacer un prototipo de calidad puede vaciar una cuenta bancaria y obligar al inventor a buscar financiamiento en una etapa muy temprana.

Tim Leatherman aboga por adoptar un enfoque de bricolaje. Durante una fase de prueba y error que duró tres años, construyó prototipos de su innovadora multiherramienta de cartón, madera y metal hasta que se decidió por un diseño avanzado. «Trabajando con mis manos», dice, «aprendí sobre los obstáculos a la funcionalidad y la capacidad de fabricación».

Una vez que tenga su prototipo, es hora de solucionar los problemas de su invento. Salga de su propia cabeza y acuda a expertos en el campo, recomienda Fischell. «Pregúnteles, ‘¿Crees que mi idea tiene mérito comercial? ¿La usarías?’ Pero hágales firmar un acuerdo de confidencialidad «, dice. Para los inventores, la perspectiva de un robo de propiedad intelectual es muy real, pero demasiada precaución puede volverse inmovilizadora. Un acuerdo de confidencialidad o no divulgación le permite realizar pruebas de campo con confianza.

Los comentarios del público objetivo de Mario Salazar, los carpinteros, obligaron al inventor de Colorado Springs a ajustar su calibre de ingletes digital. El prototipo mecánico que construyó en el sótano con un soldador, un osciloscopio y una fresadora recogido en eBay funcionó sin problemas y se sintió bien para Salazar, pero los comerciantes lo querían más grande y más asequible. «No puedes enamorarte de tu invento», dice. «Obtenga comentarios y realice los cambios necesarios».

En el agitado mundo de los negocios, una patente protege al inventor al otorgarle el derecho exclusivo de excluir a otros de fabricar, usar o vender su invención por un período de 20 años. Ésa es la teoría. En la práctica, una patente le da al inventor una ventaja contra la manada de lobos. «Cuando otras personas lo vean ganando dinero, su patente será el único medio que tendrá para mantener el control del mercado», dice Lonnie Johnson, fundador de Johnson ElectroMechanical Systems e inventor de la pistola de agua Super Soaker.

Mario Salazar, quien creó su calibre de ingletes digital ProMiter-100 cuando no pudo encontrar una herramienta que pudiera hacer cortes en ángulo con precisión rápidamente, tiene algunas palabras de advertencia para los posibles inventores. "Si crees que eres el único que tiene esta idea, estás equivocado." él dice. "Si a una gran empresa se le ocurre la misma idea, te quedarás en el polvo."

Fotografía de Mike McGregor

3. Presentar una patente

La ley de patentes es algo complicado, así que consiga un abogado de patentes con experiencia para que escriba y presente su solicitud de patente. Espere pagar entre $ 3000 y $ 10,000. «Contrate a un abogado de patentes que también tenga un título en el campo en el que está solicitando una patente y que conozca su mercado», aconseja Salazar.

Un abogado calificado puede redactar una patente amplia que protege una invención contra la infracción desde cualquier ángulo. En el caso de Richard Phillips, propietario de International Survival, su solicitud de patente bien elaborada hizo imposible que alguien copiara el material delgado y amortiguador que desarrolló para su chaleco protector de paintball. «Mi abogado extendió la patente tanto por encima y por debajo de las propiedades de mi material de espuma laminada que el chaleco de un competidor tendría que ser tan pesado que el usuario no podría caminar o tan ligero que el chaleco se desmorona cuando se golpea», dice Phillips.

En promedio, la aprobación de una patente lleva tres años y puede requerir intercambiar varias veces con los examinadores de patentes. Desde el momento en que una solicitud de patente llega a la USPTO hasta que se emite o se abandona, una invención está cubierta por el estado de patente pendiente. En el caso de John Marsden, quien inventó Pour ‘N Store, un sistema de coctelería de botellas de plástico y picos de vertido para mezcladores de bebidas, una patente pendiente equivalía a una armadura de papel. “Una empresa dijo: ‘Si no nos vende la patente, competiremos con usted’. No tenía suficiente dinero para luchar contra ellos en la corte. Finalmente hicimos un trato y me pagaron regalías durante años «.

Según Salazar, cualquier inventor tiene que estar preparado para la batalla. Tener un buen abogado de su lado es imprescindible. «Si tu idea es buena, entonces alguien la va a robar. Si nadie intenta robarla, entonces la idea probablemente no sea buena», dice. «Haré que mi abogado envíe una carta de cese y desista si alguien infringe mi patente. Si continúa, les doy la opción diplomática de comprarme una licencia. Si la diplomacia no funciona, entonces es cuando el dinero sale por la puerta en honorarios legales. Y al final, una patente es tan buena como el grosor de su billetera «.

4. Pruebe el mercado

Una vez que se completa la solicitud de patente, el inventor debe pasar de crear una idea a crear un negocio. Raro es el genio creativo detrás de un invento que también tiene la habilidad comercial, o el interés, para supervisar la fabricación, comercialización y venta de su creación. Entonces, incluso las mentes creativas más brillantes pueden ser víctimas de numerosas estafas y …