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Cómo pueden explotar los transformadores

octubre 5, 2021

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Un transformador de Consolidated Edison (Con Ed), el único proveedor de electricidad de la ciudad de Nueva York, explotó en una subestación en Astoria, Queens, el jueves, creando un resplandor azul que se podía ver en toda la ciudad y hasta Nueva Jersey. No se han reportado heridos, y los investigadores están comenzando a intentar responder la pregunta: ¿Qué provocó la explosión de este transformador?

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Los transformadores eléctricos transfieren energía entre circuitos, cambiando energía de un voltaje a otro. Pero cuando se inunda con demasiada electricidad, el aumento repentino puede causar una explosión en el transformador. A medida que los transformadores detectan un pico de energía, están programados para apagarse, pero el apagado puede demorar hasta 60 milisegundos. Sin importar cuán rápidos puedan parecer esos milisegundos, aún pueden ser demasiado lentos para detener la sobrecarga eléctrica.

Una cámara llena de varios galones de aceite mineral mantiene los circuitos fríos, pero dada demasiada electricidad, los circuitos se fríen y se derriten, fallando en una lluvia de chispas y encendiendo el aceite mineral. El aceite mineral, a su vez, se quema explosivamente y los cohetes transforman la guadaña en el aire.

Manhattan alberga 35,000 transformadores subterráneos y 47,000 aéreos para sus 10 millones de residentes, y de esos 82,000, alrededor de 35 fallan cada año, dice McGee. Una falla tampoco siempre equivale a un incendio o una explosión; de hecho, en el número cada vez menor de fallas por año, tal explosión es rara.

Llevará tiempo analizar qué salió mal. Los transformadores más antiguos pueden explotar cuando sus materiales aislantes comienzan a fallar. Esto sucede cuando la celulosa y el aceite absorben agua con el tiempo y degradan la capacidad de aislamiento de la celulosa, provocando una explosión.

EE. UU. Expandió su estructura eléctrica en las décadas de 1950 y 1960, y ahora, la mayoría de los transformadores más antiguos han cumplido o se acercan al final de su vida operativa de entre treinta y cuarenta años.

Esta historia se publicó originalmente el 11 de febrero de 2010 y se actualizó.

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