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Descubierta una nueva especie de estrella quebradiza

octubre 12, 2021

J. Black / Universidad de Melbourne

  • Los científicos del Museo de Historia Natural de Francia recogieron un antiguo espécimen de estrella quebradiza (Ophiojura) en 2011.
  • A principios de este mes, un equipo de investigadores en Australia terminó de analizar la criatura y publicó sus hallazgos en Actas de la Royal Society B.
  • Se cree que el extraño equinodermo es el último superviviente conocido de su linaje, y presenta varios conjuntos de dientes afilados y ocho brazos.

    Mirando a Ophiojura, a extraña criatura de las profundidades marinas con un conjunto retorcido de dientes en forma de sierra, uno pensaría que Halloween llegó a principios de este año.

    Por casualidad, los investigadores encontraron este antiguo género de estrella quebradiza, un pariente lejano de la estrella de mar, durante una expedición de pesca de arrastre en 2011 en el monte submarino Banc Durand frente a la costa de Nueva Caledonia en el Pacífico. Pero los científicos tardaron 10 años en analizar el ADN del peculiar equinodermo. La semana pasada, publicaron sus hallazgos en la revista. Actas de la Royal Society B.

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    Al timón de esos esfuerzos está Tim O’Hara, curador principal de invertebrados marinos en los Museos Victoria en Melbourne, Australia. En 2015, su especialidad taxonómica en Ofiurodea (estrellas frágiles) resultó increíblemente útil: mientras clasificaba un cubo de estrellas frágiles, el 2011 Ophiojura espécimen llamó su atención. Tenía dos características atípicas, incluso en el reino de las estrellas frágiles: ocho brazos (la mayoría tienen cinco) y ocho dientes desagradables y afilados como navajas.

    «Un escaneo microscópico reveló filas erizadas de dientes afilados que recubren cada mandíbula, que creo que se utilizan para atrapar y destrozar a su presa», explica O’Hara en una publicación de blog para La conversación, una red de medios sin fines de lucro que publica noticias sobre nuevos avances académicos. El describe Ophiojura como «un tipo de animal totalmente único y no descrito anteriormente».

    (J. Black / Universidad de Melbourne)

    Ophiojura ha soportado millones de años de evolución y es el último superviviente conocido de su antiguo linaje, que se remonta a algún lugar entre el Jurásico (hace 199,6 millones a 145,5 millones de años) y el Triásico tardío (hace 252 a 201 millones de años). Es una historia similar a la de los celacantos, que se pensó que estaban extintos durante varios millones de años hasta que el curador de un museo descubrió uno por casualidad en 1938.

    O’Hara llama especies como Ophiojura—que representan un grupo una vez más grande de especímenes relacionados, que con el tiempo se han convertido en un grupo mucho más pequeño:«paleoendémicas», en lugar de «fósiles vivientes», porque incluso si los cambios evolutivos han sido minúsculos a lo largo del tiempo, técnicamente son todavía ocurriendo.

    O’Hara espera que el descubrimiento de este antiguo linaje de estrella frágil entusiasme al público y a la comunidad académica lo suficiente como para justificar la financiación de nuevas investigaciones taxonómicas en aguas profundas. Es particularmente optimista acerca de una mayor investigación sobre los montes submarinos (como en el que los científicos encontraron Ophiojura), que suelen ser volcanes sumergidos que tienen millones de años.

    Dado que los montes submarinos se forman en capas de lava y basalto, se conservan montones de historia ecológica en forma de fósiles, incluso después de que el volcán muere y se hunde de nuevo en el mar. Esta forma natural de llevar registros significa que podría haber potencialmente innumerables otras especies y linajes esperando ser descubiertos, al igual que Ophiojura.


    De hecho, O’Hara liderará una expedición de 45 días para estudiar los antiguos montes submarinos que en gran parte permanecen inexplorados alrededor de las islas Christmas y Cocos en el Océano Índico a finales de este verano.

    «Si bien nuestra nueva especie es del suroeste del Pacífico, los montes submarinos se encuentran en todo el mundo y apenas estamos comenzando a explorar los de otros océanos», dice O’Hara. «Estos montes submarinos son antiguos, de hasta 100 millones de años, y casi totalmente inexplorados. Estamos realmente entusiasmados con lo que podemos encontrar».


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