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¿Es New Mini Moon realmente basura espacial?

octubre 14, 2021
  • Un objeto llamado 2020 SO está a punto de convertirse brevemente en una «mini-luna» capturada por la órbita de la Tierra.
  • Sin embargo, existe la posibilidad de que el objeto en cuestión sea en realidad un pedazo de basura espacial sobrante de una misión que se lanzó hace más de 50 años.
  • Esta no es la primera vez que la Tierra captura una miniluna, ni es la primera vez que confundimos basura espacial con un asteroide.

    Un objeto extraño se precipita hacia la Tierra y, según las estimaciones de su trayectoria, se convertirá brevemente en una miniluna.

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    La Tierra ha capturado minilunas antes, por lo que esta nueva, 2020 SO, no sería la primera de las pequeñas compañeras de nuestra luna. Pero hay algo extraño en ello: los astrónomos creen que el objeto puede ser en realidad una pieza de basura espacial hecha por humanos que, bueno, está regresando a casa.

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    Algunos científicos piensan que el objeto puede ser lo que queda de una misión que se lanzó a la Luna hace más de 50 años. La nave espacial Surveyor 2 de la NASA se lanzó sobre un Atlas LV-3C Centaur-D el 20 de septiembre de 1966. Desafortunadamente, la NASA perdió el contacto con la nave tres días después cuando un propulsor no arrancó, enviando la misión en picada hacia la superficie lunar.

    La teoría de trabajo es que 2020 SO puede ser en realidad la etapa Centaur del cohete United Launch Alliance que impulsó al Surveyor 2 fuera de la órbita de la Tierra. El tamaño del objeto, que los investigadores han determinado que tiene aproximadamente entre 21 y 46 pies de largo, coincide relativamente con las dimensiones del cohete (aproximadamente 41 pies). También se mueve a un ritmo mucho más lento de lo que se espera de un asteroide natural, o incluso de rocas que han sido expulsadas de la superficie lunar.

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    «Sospecho que este objeto recién descubierto 2020 SO es un antiguo cohete propulsor porque sigue una órbita alrededor del Sol que es extremadamente similar a la de la Tierra, casi circular, en el mismo plano, y solo un poco más lejos del Sol en su punto más lejano. «, Dijo a CNN Paul Chodas, director del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA. Él continuó:

    «Ese es precisamente el tipo de órbita que seguiría una etapa de cohete separada de una misión lunar, una vez que pasa por la Luna y se escapa a la órbita alrededor del Sol. Es poco probable que un asteroide haya evolucionado a una órbita como esta, pero no imposible . «

    La misión Surveyor 2 de la NASA, que se lanzó el 20 de septiembre de 1966 y se estrelló contra la superficie lunar tres días después.

    NASA

    Por lo general, cuando se lanza un cohete, cualquier propulsor adjunto vuelve a caer a la Tierra y se recupera o se estrella contra el suelo (con suerte, no en un área abarrotada). Una vez que la primera etapa se queda sin combustible, se desprende y, a menudo, se quema en la atmósfera terrestre. Y una vez que se han agotado las etapas persistentes utilizadas para propulsar una nave espacial, se descartan en la órbita de la Tierra o se desvían y finalmente se unen a una órbita heliocéntrica.

    «Tienes que seguir rastreando estas cosas, o simplemente puedes perderlas de vista con mucha facilidad», dijo Alice Gorman, arqueóloga espacial de la Universidad Flinders en Australia. ScienceAlert. «Y si hacen algo un poco impredecible, y miras hacia el lado equivocado, entonces no sabes dónde se fue. Es bastante asombroso, la cantidad de cosas que se han perdido».

    Por supuesto, esta ni siquiera es la primera vez que nos engaña un viejo vehículo de lanzamiento. Las etapas de cohetes gastadas nos han engañado antes: en 2002, un astrónomo aficionado vio un asteroide que luego se llamó J002E3. Un análisis más detallado reveló que el «asteroide» en cuestión era en realidad la etapa superior S-IVB del Saturno V del Apolo 12, que se había lanzado hacia la luna en 1969.

    Los investigadores esperan ver más de cerca el 2020 SO el 1 de diciembre, cuando se moverá dentro de las 31,000 millas de la Tierra, y en febrero de 2021, cuando pasará nuevamente por la Tierra, esta vez a una distancia de aproximadamente 137,000 millas.

    Parece que 2020 SO entrará y saldrá de la órbita de la Tierra a través de los puntos de Lagrange, que son un conjunto de puntos gravitacionalmente estables entre la Tierra y el sol. Se espera que se despida de nuestra órbita terrestre el próximo mes de mayo. (Llévanos contigo, cohete).


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