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Estos mapas de Plutón y su luna Caronte son los más detallados jamás hechos

octubre 14, 2021

Instituto Lunar y Planetario / Paul Schenk / NASA / New Horizons

Utilizando datos de la sonda espacial New Horizons, los investigadores han creado los primeros mapas completos de Plutón y su luna más grande, Caronte.

Los nuevos mapas ayudan a completar la misión oficial de New Horizons: una mejor comprensión del planeta enano en los confines del sistema solar. Para crearlos, los científicos de la NASA utilizaron datos de instrumentos de New Horizons como el Long Range Reconnaissance Imager (LORRI), un telescopio con una apertura de 8.2 pulgadas. LORRI es esencialmente una cámara digital con un gran teleobjetivo construido para resistir el frío brutal del sistema solar exterior.

En el momento del lanzamiento de New Horizons, los científicos predijeron que LORRI ofrecería «una mirada sin precedentes a la geología de Plutón y sus lunas». Después de tomar fotografías durante el sobrevuelo de la sonda en 2015, se hizo exactamente eso.

mapas de pluton

Un mapa completo de Plutón.

Instituto Lunar y Planetario / Paul Schenk / NASA / New Horizons

“Este fue uno de los proyectos de cartografía planetaria más complejos y emocionantes en los que he tenido el placer de participar. Cada vez que aparecían nuevas imágenes, se revelaba algo nuevo «, dijo Paul Schenk, investigador principal de New Horizons en la Asociación de Investigación Espacial de Universidades (USRA), en un comunicado de prensa.

Si bien LORRI y los instrumentos que lo acompañan, como la Cámara de imágenes visibles multiespectrales (MVIC), enviaron datos sin procesar de regreso a la Tierra, los investigadores tuvieron que descomprimir y analizar los datos de una manera que tenga sentido. Este proceso de dos años, que ocurrió en tiempo real cuando New Horizons envió lentamente sus datos, requirió una alineación detallada de las características de la superficie en imágenes superpuestas para ensamblar un mosaico del pequeño mundo.

Estos mapas cartográficos y topográficos ofrecen un nivel de detalle que antes no estaba disponible cuando se miraba a Plutón. Los ejemplos incluyen el Sputnik Planitia, una capa de hielo de nitrógeno congelado de 625 millas que tiene un promedio de 1.5 millas de espesor, lo que la convierte en el área más baja conocida en la superficie de Plutón.

Desde el punto más bajo al más alto, los mapas ofrecen una nueva mirada a características como los Montes Tenzing, la cadena montañosa más alta de Plutón. Formados en los márgenes suroeste del Sputnik Planitia, estos picos helados tienen pendientes pronunciadas de 40 grados, lo que probablemente los convertiría en pistas de esquí de nivel experto en Black Diamond si estuvieran en la Tierra.

dunas de hielo pluton

Las dunas de hielo de metano de Plutón, que se encuentran entre las montañas de Plutón y el Sputnik Planitia.

NASA

Nombrado en honor al sherpa nepalí Tenzing Norgay, quien junto a Edmund Hillary se convirtió en una de las primeras personas conocidas en escalar el Monte Everest, el pico más alto de la cordillera se encuentra aproximadamente a 3.7 millas por encima de la elevación media de Plutón, el equivalente del «nivel del mar» del planeta enano. Es comparable a Denali en Alaska. La cordillera también habla de los diversos tipos de hielo en Plutón. El hielo de nitrógeno que forma el Sputnik Planitia, por ejemplo, sería demasiado débil para mantener una cadena montañosa incluso en la baja gravedad de Plutón.

Los mapas también han proporcionado una mejor comprensión de Caronte. La pequeña luna presenta depresiones de 8.7 millas de profundidad, más profundas que la Fosa de las Marianas, y los mapas reafirman que Caronte probablemente tiene volcanes de hielo conocidos como cyrovolcanoes.

montañas de Caronte

Las crestas de las montañas y los planos volcánicos de Caronte.

USRA / NASA

Los mapas también revelaron nuevos misterios sobre los cuerpos celestes distantes. La característica continua más larga de Plutón es aparentemente un sistema erosionado de crestas y valles que se extiende 1,864 millas de norte a sur a lo largo del lado occidental del Sputnik Planitia. Actualmente no se sabe cómo se formó esta fractura.

Los mapas se han archivado en el Sistema de datos planetarios y pronto estarán disponibles para el público. Se ha publicado en la revista un artículo de investigación que describe los mapas. Ícaro.

New Horizons aún no ha terminado. La sonda se despertó recientemente de una hibernación de meses para prepararse para su próxima misión: un encuentro el día de Año Nuevo 2019 con un asteroide más lejano que Plutón llamado Ultima Thule. Después de ese sobrevuelo, podríamos obtener un conjunto completamente nuevo de mapas del objeto más lejano jamás visitado por una nave espacial.

Fuente: USRA

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