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La evolución del tanque americano

octubre 9, 2021

Desarrollado a partir de orígenes lentos, pesados ​​y defectuosos, el tanque de batalla principal moderno puede cruzar largas distancias rápidamente y atacar objetivos a distancias inimaginables para los soldados y comandantes en las trincheras de la Primera Guerra Mundial.

Pero estos monstruosos guerreros de metal no serían nada sin sus torpes antepasados.

Entrar en la lucha

Tanque británico Mark 1, 25 de septiembre de 1916.

Ernest Brooksimágenes falsas

Al igual que el comienzo de sus armas de mano y rifles, el primer tanque estadounidense le debe mucho a los franceses y británicos. Cuando Estados Unidos entró en la Primera Guerra Mundial en abril de 1917, tenían poca idea del potencial del tanque. Los británicos solo habían debutado con sus tanques pesados ​​en septiembre de 1916, durante la Batalla del Somme, y pasarían otros seis meses antes de que estos tanques lograran un avance impresionante en la Batalla de Cambrai.

La mayoría de los observadores militares estadounidenses no se impresionaron, pero algunos oficiales se sintieron de manera diferente. Incluso antes de que la Fuerza Expedicionaria Estadounidense llegara a Francia, al general Pershing le gustó el tanque. Al ver al monstruo de metal en acción, Pershing ordenó la formación de un cuerpo de tanques estadounidense antes de finales de 1917.

En el espíritu de cooperación, Gran Bretaña y Francia compartieron diseños de tanques, y Estados Unidos estaba interesado en combinar las doctrinas de los tanques pesados ​​británicos y ligeros franceses en una sola fuerza, usándolas para atravesar la línea del frente del enemigo.

Dos hombres, que se convertirían en figuras importantes durante la próxima guerra mundial, comenzaron a colocar a esta nueva bestia del campo de batalla en las filas del ejército estadounidense. En Francia, el Capitán George Patton trabajó duro para formar el Cuerpo de Tanques de EE. UU., Mientras que en EE. UU., El Capitán Dwight Eisenhower ayudó a crear el Servicio de Tanques de EE. UU.

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George S. Patton de pie junto a un tanque FT, verano de 1918.

Ejército

Patton presionó mucho para su asignación al Cuerpo de Tanques y finalmente se le ordenó que estableciera una escuela de tanques ligeros para entrenar a la primera generación de petroleros estadounidenses. Patton y sus hombres comenzaron a entrenar con el Renault FT francés. El FT era un tanque ligero de dos hombres, el primero en incorporar una torreta que podía girar 360 grados, armada con un cañón de 37 mm. Diseñado para ser apoyado por infantería, el FT alcanzó velocidades máximas de alrededor de 6 mph. No era increíblemente rápido, pero podía proporcionar potencia de fuego móvil en cualquier lugar y en cualquier momento.

Patton admiró la velocidad, movilidad, maniobrabilidad y capacidad del FT para derribar árboles pequeños. Patton también dio forma a la estrategia de tanques del Ejército, escribiendo un informe muy detallado sobre cómo desplegar mejor los tanques.

En diciembre de 1917, el coronel Samuel Rockenbach fue puesto al mando del Cuerpo de Tanques de los Estados Unidos, que aún no tenía tanque. Rockenbach y Patton enfrentaron un desafío enorme para poner en acción al Cuerpo.

«A menos que consiga algunos tanques pronto, me volveré loco porque no he hecho nada útil desde noviembre y me está poniendo de los nervios», escribe Patton impaciente en una carta a su esposa.

Un cuerpo de tanques sin tanques, los hombres de Patton en cambio entrenaron con maquetas de madera, aprendiendo a manejar sus armas en la torreta confinada del FT. Cuando finalmente llegaron los primeros tanques, las tripulaciones de los tanques se familiarizaron rápidamente con sus nuevos vehículos.

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Tropas estadounidenses yendo a la línea de batalla en el Bosque de Argonne, 26 de septiembre de 1918.

Departamento de Defensa

El rugido del motor del tanque imposibilitó la comunicación, por lo que el comandante / artillero del tanque tuvo que comunicarse con el conductor a través de un sistema de patadas para señalar alto, retroceso, izquierda y derecha. En marzo de 1918, Patton había entrenado a su primer grupo de tripulaciones de tanques, y con su reciente ascenso a teniente coronel, formó el 1er Batallón de Tanques Ligeros, y estaba ansioso por ver la acción, escribiendo a su esposa:

«¡Me avergüenzo de mí mismo cuando pienso en todas las buenas peleas y en lo poco que he tenido que ver con ellas!»

De vuelta en los EE. UU., La misión del Servicio de Tanques era entrenar una fuerza mucho más grande para ayudar con las ofensivas planeadas para 1919. Al igual que el Cuerpo de Tanques en Francia, el Servicio de Tanques el equipo necesario para el entrenamiento. La guerra terminó antes de que Eisenhower y sus hombres entraran en acción.

«Recuerde que son los primeros tanques estadounidenses. ¡Debe establecer el hecho de que los tanques estadounidenses no se rinden!»

Siguiendo el diseño de FT, el Ejército necesitaba miles de tanques. Mientras que Ford desarrolló el M1918, un tanque ligero de 3 toneladas, el FT fue el primer tanque fabricado en Estados Unidos. El M1917, como se conoció, no llegó a Francia antes de que estallara la paz en Europa, por lo que las tropas estadounidenses utilizaron Renault FT de fabricación francesa para terminar la guerra.

Estos tanques entraron en acción por primera vez durante la Batalla de Saint-Mihiel y la Ofensiva Mosa-Argonne en septiembre de 1918. Patton, ahora al mando de la 1ª Brigada de Tanques, llevó a 144 tanques a la batalla.

Antes de la batallale dijo a sus hombres:

“Ningún tanque debe ser entregado o abandonado al enemigo. Si te quedas solo en medio del enemigo, sigue disparando. Si tu arma está inutilizada, usa tus pistolas y aplasta al enemigo con tus orugas … Si tu motor está parado y tu arma aún está rota, la infantería no puede lastimarte. Tu aguantas [and] vendrá ayuda. En cualquier caso, recuerde que son los primeros tanques estadounidenses. ¡Debes establecer el hecho de que los tanques estadounidenses no se rinden! Mientras un tanque pueda moverse, debe avanzar. Su presencia salvará la vida de cientos de infantería y matará a muchos alemanes. Finalmente, esta es nuestra gran oportunidad. Haz que valga la pena «.

En Saint-Mihiel, muchos de los tanques de Patton se atascaron en suelo francés empapado, pero empujaron lo suficiente para ayudar a capturar varias posiciones clave. El segundo teniente Paul Haimbaugh resumió su experiencia de pelear en un tanque como “recibir un disparo, sacar media docena de nidos de ametralladoras; limpiar otro camino hundido con ametralladoras colocadas cada diez pies a lo largo de él «.

Durante la ofensiva Mosa-Argonne, Patton insistió en liderar desde el frente, fue herido en el muslo y la guerra terminó poco después, para gran decepción de Patton.

Domando a la nueva bestia del campo de batalla

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Tanque M2 durante la Campaña de Guadalcanal, 1942.

Departamento de Defensa de EE. UU.

Después de la Primera Guerra Mundial, el gasto militar disminuyó enormemente. Mientras que los tanques estadounidenses demostraron su valía durante los combates, el Cuerpo de Tanques se redujo de 20.000 hombres en noviembre de 1918 a poco menos de 300 en 1919. En 1920, el Cuerpo de Tanques ya no era una rama independiente del Ejército, y Estados Unidos detuvo la mayor parte de la experimentación y el desarrollo. tanques a medida que el M1917 se volvió obsoleto lentamente.

Al contrario de cómo Patton había visto a los tanques como la nueva caballería, el Ejército en cambio se centró en vincularlos a la infantería. Con la financiación para los nuevos tanques agotándose, Patton se transfirió de nuevo a la caballería desesperado, mientras que Eisenhower tomó un trabajo de personal un año después.

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Los instaladores montan un tanque M2A4 en un depósito británico, 1941.

Archivos Nacionales de EE. UU.

Entre guerras, el desarrollo de tanques estadounidenses siguió adelante, produciendo solo dos diseños de tanques ligeros, el M1 y el M2. Estos tanques ligeros pesaban menos de 15 toneladas y el M1 armado con ametralladora se llamó originalmente un ‘automóvil de combate’. El M2, armado con un cañón de 37 mm y varias ametralladoras de calibre .30, tenía un blindaje ligeramente mejor y su motor de 250 caballos de fuerza alcanzaba una velocidad de 35 mph.

A lo largo de la década de 1930, el M2 finalmente se convirtió en el M2A4, un tanque con un blindaje más grueso y mejor armamento, que finalmente entró en acción durante la campaña de Guadalcanal. En 1939, EE. UU. Estaba construyendo una versión más pesada del tanque ligero M2, sin imaginación llamado tanque medio M2. Un poco más de 100 de estos agradecimientos se construyeron antes de que otra guerra mundial cambiara la producción a otros tanques medianos.

Cuando el mundo volvió a entrar en conflicto, el Ejército se dio cuenta del potencial del tanque. Eventualmente, sería la capacidad industrial de Estados Unidos la que abrumaría a la Alemania nazi, un enemigo que manejó una guerra de tanques con una eficiencia mortal durante la Blitzkrieg.

El tanque estadounidense y un mundo en guerra

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Tanque mediano estadounidense M3 Lee y su tripulación en Fort Knox, Kentucky, 1942.

Archivo histórico universal imágenes falsas

En diciembre de 1941, Estados Unidos entró oficialmente en el mayor conflicto armado de la historia de la humanidad. Durante la guerra, las fábricas estadounidenses producirían decenas de miles de tanques, que ganarían un estatus legendario.

Un año antes del ataque a Pearl Harbor, los acuerdos de préstamo y arrendamiento proporcionaron a Gran Bretaña y la Unión Soviética más de $ 50 mil millones (casi $ 700 mil millones en la actualidad) en material de guerra, incluidos aviones, buques de guerra, vehículos y tanques. Pareciendo recuperar el tiempo perdido, EE. UU. Fabricó la asombrosa cantidad de 90.000 tanques entre 1939 y 1945.

Los primeros tanques estadounidenses vieron acción no con los soldados estadounidenses en absoluto, sino con los británicos. Cerca de 200 tanques ligeros M3 Stuart participaron en la Operación Crusader en el norte de África. Pero los tanques no lograron penetrar el blindaje alemán. En cambio, fueron re-desplegados en el Pacífico donde ninguna armadura japonesa los desafiaría.

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Sería el M3 Lee, un carro mediano, el que eventualmente abastecería a los británicos en el norte de África. Al recibir casi 3.000 de los nuevos tanques, los británicos desplegaron el M3 Lee en mayo de 1942.

Diseñado solo dos años antes, el M3 Lee fue realmente una medida provisional. Si bien el Lee era del agrado de su potente cañón principal de 75 mm, su blindaje frontal de 51 mm era demasiado alto, lo que lo convertía en un objetivo fácil. Otro gran problema fue su cañón principal arcaico montado en esponja, que recordaba a los tanques de la Primera Guerra Mundial, y funcionó mal en un país accidentado.

Aunque el Lee permaneció en servicio durante toda la guerra, fue el M4 Sherman, un carro medio versátil, el que se convertiría en una leyenda en el campo de batalla. El Sherman, diseñado en 1940 para abordar las deficiencias del Lee, venía con un cañón de 75 mm de serie y tenía una tripulación de cinco hombres.

A pesar de las condiciones de hacinamiento, el M4 evolucionó rápidamente a lo largo de la guerra con seis variantes de tanques y una docena de vehículos especializados como explosores de minas, Shermans anfibios de conducción dúplex, tanques de lanzamiento de cohetes, tanques lanzallamas y vehículos de recuperación de tanques.

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Tanque Sherman estadounidense en Iwo Jima con lanzallamas, marzo de 1945.

Departamento de Defensa de EE. UU.

El M4 no solo era versátil, sino que también era adecuado para la producción en masa con casi 50.000 fabricados entre 1942 y 1945. También ayudó que el Sherman demostrara ser muy confiable y fácil de mantener en el campo, una característica que rápidamente hizo que el tanque se hiciera querer. sus tripulaciones. El M4 se convirtió en la punta de lanza blindada en el norte de África, Italia, el Pacífico y Europa.

Patton, un militar íntimamente familiarizado con los tanques estadounidenses, les dio un buen uso. Dirigió al Tercer Ejército durante su ruptura de la cabeza de playa de Normandía y su carrera por Francia. Presionando a sus hombres y sus tanques aún más fuerte, según los informes, dijo una vez que «mis hombres pueden comerse sus cinturones, pero mis tanques deben tener gasolina».

Pero a pesar de sus inconmensurables beneficios en comparación con el M3 Lee, el Sherman seguía siendo increíblemente ruidoso, lo que dificultaba la navegación. Freeman Barber, un operador de radio, recordó décadas después que «ataron una cuerda al conductor y lo condujeron como un caballo … tirar de la izquierda para ir a la izquierda, de la derecha para ir a la derecha, retroceder para detenerse y patearlo en la espalda para ir» hacia adelante.»

«Mis hombres pueden comerse sus cinturones, pero mis tanques deben tener gasolina». -…