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La historia de la ametralladora Gatling

octubre 7, 2021

En abril de 1861, Richard Jordan Gatling vio a cientos de soldados de la Unión marchar a través de Indianápolis, listos para viajar por los rieles hacia el frente. En la dirección opuesta llegó una corriente interminable de hombres malheridos, por no hablar de los que perdieron la vida. Gatling se dispuso a inventar un «dispositivo para la guerra que ahorra trabajo» que esperaba reduciría al mínimo el número de hombres necesarios para librar una guerra y, por lo tanto, minimizaría el número de hombres expuestos a sus horrores.

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Un arma destructiva destinada al bien

Trabajando durante el verano de 1861, Gatling desarrolló el invento que llevaría su nombre a través de la historia: la pistola Gatling, un arma con un cañón que medía 2.21 pies de largo y pesaba un total de 170 libras. La Gatling es la más famosa de las ametralladoras manuales de finales del siglo XIX y allanó el camino para las ametralladoras modernas que conocemos en la actualidad.

En una era de rifles de carga lenta, el Gatling ofrecía una potencia de fuego sin precedentes. Incluso hoy, un siglo y medio después de su diseño, el arma conserva su estatus icónico. Entonces, ¿por qué el mundo todavía conoce el nombre de una pistola que ha estado obsoleta durante cien años?

Patente de Richard Gatling para ‘Mejora en armas de batería’

Oficina de Patentes de EE. UU.

Gatling refinaría el diseño básico de su arma durante su vida útil de 40 años, pero la operación básica siguió siendo la misma. El Gatling presentaba de cuatro a 10 barriles dispuestos alrededor de un eje central y un cargador de carga superior que cargaba cada barril por turno antes de que el giro continuo de la manivela del arma disparara el arma. Cada cañón disparaba con un giro de la manivela, y la velocidad de disparo del arma estaba limitada solo por la velocidad a la que el artillero podía girarla. Los primeros modelos disparaban hasta 200 rondas por minuto (los posteriores podían obtener de 700 a 1000 rondas en 60 segundos), todo esto mientras un soldado enemigo en la línea de fuego tardaba la misma cantidad de tiempo en cargar y disparar una vez.

Sin embargo, esta arma de disparo rápido tuvo un comienzo lento. Gatling obtuvo su primera patente en noviembre de 1862, por el «Mejora en las pistolas de batería giratorias, «su idea de reducir el número de hombres necesarios para luchar en la Guerra Civil estadounidense. En retrospectiva, sabemos cuán defectuosa resultó ser esta lógica, ya que la pistola Gatling y las ametralladoras posteriores causaron una muerte y destrucción incalculables. En ese momento, Gatling Tuvo un camino difícil incluso para introducir su arma en la guerra. Si bien la nueva arma era prometedora, la renuencia del ejército estadounidense a abrazar la ametralladora significó que Gatling fuera ignorado, al menos al principio.

No fue hasta el verano de 1863 que el Washington Navy Yard comenzó a probar la pistola Gatling, y un oficial evaluador informó: «La construcción mecánica es muy simple, la mano de obra está bien ejecutada y opinamos que no es susceptible de salir de funcionamiento «.

A pesar de este brillante informe, la Marina de los EE. UU. Se negó a adoptar el arma y esperaría otros tres años antes de que los militares la tomaran en serio. Unos pocos oficiales del ejército compraron pistolas Gatling y, durante 1864-5, el general de la Unión Benjamin F. Butler utilizó por primera vez el arma en el asedio de Petersburg, Virginia, pero la invención tuvo poca acción en la guerra que inspiró su creación.

Pistola gatling

Una batería de ametralladoras Gatling de 1 pulgada en el territorio de Dakota, hacia 1877.

Ejercítio EE.UU

El Ejército de los Estados Unidos hizo su primer pedido de 50 ametralladoras Gatling de 1 pulgada y 50 de calibre 50 en 1866, justo después del final de la guerra, y Gatling se acercó a Colt para fabricarlas. Después de las pruebas en Fort Monroe, el ejército de los EE. UU. Utilizó la Gatling ampliamente durante la década de 1870 durante sus campañas contra las tribus nativas americanas en el oeste.

La Séptima Caballería de Custer dejó atrás sus dos ametralladoras Gatling cuando se embarcaron en la desafortunada expedición de verano de 1876 de la Gran Guerra Sioux. Custer creía que frenarían su avance, pero sin ellos, él y sus hombres se vieron abrumados y masacrados.

La ametralladora Gatling va al extranjero

Se cargan los intereses extranjeros. En Europa, Rusia se convirtió en el primer país en comprar armas Gatling directamente de Colt, mientras que el británico WG Armstrong & Co. se convirtió en uno de los primeros fabricantes europeos en comprar una licencia para construir y vender las nuevas armas.

El primer uso británico de la pistola Gatling se produjo en 1879 durante la Guerra Zulú. En la Batalla de Gingindlovu, dos cañones interrumpieron un ataque zulú con largas ráfagas de fuego de supresión que obligaron a los zulúes a ponerse a cubierto. En la Batalla de Ulundi, las armas se utilizaron con gran efecto, a pesar de varios atascos. El comandante británico, Lord Chelmsford, escribió más tarde que los Gatling: «demostraron ser una adición muy valiosa … las ametralladoras son, considero, las armas más valiosas … donde las probabilidades en nuestra contra deben ser necesariamente grandes».

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De hecho, esta declaración tipificó el uso de Gatling durante finales del siglo XIX: los cañones, con su increíble volumen de potencia de fuego para la época, actuaron como multiplicadores de fuerza en enfrentamientos donde el enemigo era mucho más numeroso. El Gatling iría con unidades británicas a Afganistán, Egipto y Sudán a fines del siglo XIX, permaneciendo en servicio hasta que apareciera el cañón Maxim.

hiram maxim con ametralladora maxim

Hiram Maxim con su ametralladora.

Bettmannimágenes falsas

Los británicos no fueron la única nación europea en abrazar el cañón Gatling, la Rusia imperial hizo grandes pedidos y el zar usó sus cañones Gatling contra el Imperio Otomano durante la Guerra Ruso-Turca 1877-8 y nuevamente en 1905 durante la Guerra Ruso-Japonesa. . Las armas Gatling fueron a Sudamérica durante la Guerra del Pacífico, y Perú las desplegó por primera vez en 1879. Para 1880, naciones e individuos de todo el mundo habían comprado las armas Gatling.

El cañón Gatling de finales de la década de 1870 se mejoró en gran medida con respecto a los primeros modelos, de tremendas tasas de fuego, eran más ligeros, más fiables y extremadamente bien hechos. El mejor momento de la pistola Gatling mejorada llegó durante la Guerra Hispanoamericana. Durante la Batalla de la colina de San Juan, el destacamento de ametralladoras Gatling del teniente John Parker lanzó fuego de supresión sobre las posiciones españolas al disparar más de 18.000 rondas durante el ataque estadounidense, evitando que los españoles dispararan contra las fuerzas estadounidenses.

El destacamento también hizo retroceder los contraataques españoles al diezmar un batallón atacante de regulares españoles. Este éxito ayudó a demostrarle al Ejército de los Estados Unidos que las ametralladoras podían usarse tanto a la ofensiva como a la defensiva, y el propio presidente Theodore Roosevelt elogió el «invaluable trabajo de Parker en el campo de batalla, tanto en ataque como en defensa».

El fin de una era

Pero se acercaba el final.

Pistola gatling

Oficiales de la Infantería de Marina de los EE. UU. Posan con dos ametralladoras Gatling, c.1896

Histórico del USMC

A pesar de que las fuerzas estadounidenses usaron el arma en la década de 1890, la pistola Gatling se volvió obsoleta rápidamente. El culpable de su rápida muerte fue la nueva ametralladora automática de Hiram Maxim, introducida en 1886. El arma llegaría a definir la guerra de principios del siglo XX.

La pistola de Maxim, como la Gatling, también se accionaba a mano, pero requería mucho menos trabajo para disparar. En lugar de girar una manivela, la ametralladora Maxim se accionó con retroceso, utilizando la energía de retroceso creada cuando se disparó el arma para ciclar la acción. Todo lo que el usuario tenía que hacer era mantener el dedo en el gatillo. Al alimentarse de un cinturón de tela, el Maxim podía disparar hasta 600 rondas por minuto.

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Gatling intentó varias veces revivir su diseño después de ver que la participación de mercado se desvanecía. En 1893 patentó una Gatling propulsada por un motor eléctrico. En 1895, trató de crear una pistola Gatling operada por gas verdaderamente automática. Estos diseños resultaron ser demasiado complejos o engorrosos, perdiendo la practicidad simple que hacía que el Gatling original fuera tan bueno. En 1911, el Ejército de los Estados Unidos declaró obsoletas todas las ametralladoras Gatling restantes y comenzó un proceso de rearme con ametralladoras automáticas.

El propio Gatling nunca limitó el trabajo de su vida al diseño de armas de fuego. El inventor patentó una sembradora de semillas y una sembradora de trigo exitosas en 1855. Posteriormente, patentó diseños para inodoros con descarga de agua, un dispositivo para controlar las riendas de un carro y un arado de vapor. Murió en febrero de 1903 a la edad de 84 años.

Más de 100 años después, la pistola Gatling es una de las pocas armas raras que son icónicas y reconocibles al instante. Gatling debe gran parte de su fama a su funcionamiento y apariencia únicos, uno cimentado en la imaginación del público, primero a través de Buffalo Bill’s Wild West Shows y luego a través de cómics, ficción pulp e innumerables películas.

Hoy en día, el diseño de Gatling sigue vivo en forma de minigun M134 de propulsión eléctrica y temibles cañones automáticos como el GAU-8 utilizado en el A-10 de la USAF. Incluso hay una versión montada en helicóptero de la pistola Gatling llamada minigun Vulcan, que también se conoce como «Puff, el Dragón Mágico» porque produce llamas y humo mientras dispara. La minigun Vulcan puede disparar 6.000 rondas por minuto y la Vulcan de 20 mm, la versión más grande de la mini, se usa contra otros aviones.

Incluso ahora, en el siglo XXI, la pistola Gatling se distingue fácilmente de otras armas clásicas gracias a su diseño distintivo.

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