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La NASA encontró una caverna subterránea gigante en la Antártida casi del tamaño de Manhattan

octubre 5, 2021

A la Antártida no le ha ido tan bien últimamente. El continente se está derritiendo rápidamente y una gran parte de la nieve y el hielo se retiene del océano solo por una serie de glaciares y plataformas de hielo que protegen las costas. Ninguno de ellos lo está haciendo bien, pero uno de ellos, el glaciar Thwaites en la Antártida occidental, se está desmoronando rápidamente. Ahora los científicos han aprendido por qué se está colapsando tan rápido: hay una caverna subterránea gigante en el glaciar casi tan grande como Manhattan.

Los datos provienen de la Operación IceBridge de la NASA, un programa que vuela aviones equipados con radar sobre los polos para trazar un mapa de los glaciares y las capas de hielo en tres dimensiones. Estas imágenes de radar incluso son capaces de ver a través del hielo para obtener un modelo claro del glaciar hasta el lecho rocoso. Esta información es extremadamente útil para los científicos porque la rapidez con que se derrite un glaciar depende en gran medida de lo que esté sucediendo cerca de ese lecho rocoso.

En el caso de Thwaites, ese radar descubrió una caverna gigantesca entre el glaciar y el lecho de roca debajo de él. Es probable que esa caverna esté llena de aire mucho más cálido que el hielo circundante, lo que provocó un derretimiento más rápido del glaciar de lo que ocurriría de otra manera. Gracias a esta brecha en el hielo del tamaño de Manhattan, es probable que todo el glaciar junto con la capa de hielo circundante desaparezcan mucho más rápido.

Una imagen de radar de Thwaites de 2011 a 2017. La caverna es visible como una mancha roja creciente en el centro de la imagen. La ruidosa parte roja y azul en la esquina inferior proviene del hielo que se rompe en el mar.

NASA / JPL-Caltech

Entonces, ¿qué pasa si Thwaites se derrite? Inmediatamente, obtendríamos aproximadamente 2 pies de aumento del nivel del mar. Pero el verdadero peligro es lo que sucede después. Thwaites retiene una gran parte de la capa de hielo de la Antártida occidental y un puñado de glaciares cercanos; si Thwaites desaparece, podríamos ver un aumento adicional de dos metros y medio del nivel del mar desde estas fuentes, además de los dos pies de la propia Thwaites.

Aún más preocupante para los científicos más allá de la existencia de la caverna es la rapidez con la que apareció. La caverna apareció por primera vez en 2012 y la mayor parte del hielo que alguna vez la ocupó se derritió en los últimos tres años. La mayoría de los modelos del glaciar Thwaites no tienen en cuenta la formación rápida de cavernas, por lo que es probable que todo el glaciar se esté derritiendo mucho más rápido de lo que estiman nuestras predicciones.

En otras palabras, hay una buena posibilidad de que podamos estar viendo un derretimiento serio en un futuro cercano, gracias a este glaciar y al hielo que lo rodea.

Fuente: NASA.

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