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La presa Hoover cambió a Estados Unidos, y podría volver a hacerlo

octubre 13, 2021

La presa Hoover es una de las joyas de la corona de la infraestructura estadounidense. Fue uno de los proyectos más ambiciosos de principios del siglo XX, que requirió millones de pies cúbicos de hormigón y decenas de millones de libras de acero para construir una presa que pudiera proporcionar electricidad a 1,3 millones de personas. Millones de personas visitan la presa cada año. Incluso ha sido inmortalizado en una canción.

Ahora hay un nuevo plan para actualizar la presa y alinearla con las nuevas necesidades energéticas de Estados Unidos en el siglo XXI, uno que convertiría a la presa Hoover en una fuente de energía más eficiente. y máquina de almacenamiento de energía.

Al igual que cuando abrió sus puertas en 1935, la presa Hoover podría volver a desempeñar un papel importante en el futuro del oeste americano.

Domando el Colorado

Ubicación del Gran Cañón antes de que comience la construcción.

Agencia Fotográfica Generalimágenes falsas

El río Colorado fluye 1,450 millas a través de Colorado, Utah, Arizona, Nevada y California. La vía fluvial vivificante apoyó a las tribus nativas durante siglos antes de que los EE. UU. Se convirtieran en un país, pero en el siglo XIX EE. UU. Obligó a muchos navajos y otros nativos americanos a abandonar el área alrededor del río.

Todo tipo de estadounidenses, desde los mormones que huían de la persecución hasta los que buscaban una posible fiebre del oro, se establecieron en el área. Pero todos encontraron el mismo problema que los navajos siempre habían conocido: al río Colorado le gusta inundarse. Mucho. Los agricultores recién llegados trataron de controlar las inundaciones, pero el río simplemente atravesó sus canales. El Salton Sea, el lago más grande de California, se creó cuando las inundaciones del río Colorado rompieron un sistema de riego.

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Construcción de un modelo de la presa de Boulder para la Exposición Internacional del Pacífico de California.

Bettmannimágenes falsas

En 1922, la Oficina de Reclamación de EE. UU. Sugirió una nueva táctica. Arthur Powell Davis, jefe de la Oficina, había estado buscando durante años una forma de convertir el Colorado en una energía hidroeléctrica, incluida la dinamización de los cañones circundantes. Finalmente, se encontró una ubicación adecuada conocida como Black Canyon.

Como dijo el ingeniero de la Oficina Walker Young en un proyecto de historia oral, «el Señor dejó el lugar de la presa allí. Solo el hombre podía descubrirlo y usarlo».

Es más fácil decirlo que hacerlo. Con una ubicación en la mano, el secretario de Comercio Herbert Hoover tuvo que negociar un pacto entre los seis estados igualmente preocupados de que estuvieran obteniendo un trato justo, y los estados debían convencer a un Congreso escéptico para que financiara el proyecto.

Finalmente, el 21 de diciembre de 1928, Presidente Calvin Coolidge firmó un proyecto de ley que autoriza la represa, destinando $ 128 millones para el proyecto masivo.

Construyendo un Coloso de Piedra

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Universidad del Sur de Californiaimágenes falsas

El trabajo de campo político y legal resultó ser la parte fácil. Se necesitaron años solo para preparar el sitio de la presa Hoover y tanto la vida como el trabajo y las condiciones tuvieron que crearse en el sitio de un río. Durante la construcción, el río se desviaría temporalmente, lo que requería la construcción de túneles debajo del propio río. La necesidad de una fuerza laboral enorme creó un aumento de la población en las cercanías de Las Vegas.

Las condiciones de trabajo en la presa Hoover eran pésimas. Las condiciones excedían regularmente los 100 grados y alrededor de 100 personas morirían a causa de accidentes laborales, como la caída de objetos o el implacable calor del desierto. Management, un consorcio de empresas constructoras de todo el país conocido como Six Companies, rechazó la demanda de los empleados de mejores condiciones laborales y mantuvo la construcción a un ritmo vertiginoso. Finalmente, ordenaron cascos a los empleados.

Uno de los trabajos más cruciales en la construcción fue el del escalador de alta escala. Los escaladores de alta escala usarían cuerdas para trepar por las paredes del cañón y quitar las rocas. Durante la construcción, estas paredes estaban adornadas con cables vivos, creando un laberinto que los escaladores tenían que navegar. Una vez ubicados correctamente, usarían martillos neumáticos que pesaban 44 libras para crear agujeros en las paredes para que la dinamita destruyera grandes trozos de roca. Cualquier roca restante tendría que eliminarse manualmente con una palanca.

Presa de Boulder

Barras de acero utilizadas durante la construcción. Hay tanto acero en la presa Hoover como en el Empire State Building.

Agencia Fotográfica Generalimágenes falsas

Los 21.000 trabajadores que pasaron por el sitio de la presa perseveraron a través de estas terribles condiciones y comenzaron a verter hormigón el 6 de junio de 1933, un año antes de lo previsto. Debido a que el concreto se expande y contrae con el calor, un vertido continuo era imposible, por lo que los constructores colocaron el concreto en bloques entrelazados y enfriaron los bloques con tuberías.

Terminada en 1935 con mucha fanfarria, la presa de Boulder (no se convertiría en «Hoover» hasta 1947) entregó lo prometido. El lago artificial Mead que creó se había llenado lo suficiente como para provocar la generación eléctrica en 1936, y solo se expandió con el tiempo. En 1939, la presa Hoover se convirtió en la presa hidroeléctrica más poderosa del mundo. Más de 80 años después, y todavía genera 4 mil millones de kilovatios-hora de energía hidroeléctrica.

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Gail Shotlanderimágenes falsas

Pero la historia de la presa Hoover está lejos de terminar.

Un nuevo plan del Departamento de Agua y Energía de Los Ángeles (DWP), según informó Los New York Times, busca mejorar su potencial energético.

El primer objetivo de la presa Hoover fue siempre ayudar a regar las tierras agrícolas, con la energía hidroeléctrica como una preocupación secundaria para ayudar a pagar el proyecto, que finalmente se pagó en 1987. Los niveles de agua en el lago Mead tienen niveles peligrosamente bajos; las autoridades dicen que podría enfrentar una escasez para 2026.

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Niveles de agua antes y después de la sequía de 2014, que redujo el lago Mead a los niveles más bajos desde que se inauguró la presa Hoover en la década de 1930.

Ethan Millerimágenes falsas

Incluso operando en su forma más eficiente, la presa Hoover solo puede funcionar con el agua que se le permite usar. Y para evitar inundaciones, la represa solo usa el 20 por ciento del agua del Colorado que podría usar, y el resto fluye río abajo.

A corto plazo, el plan del DWP podría convertir la presa Hoover en una reserva de batería de energía hidroeléctrica. A largo plazo, el plan o algo parecido puede ser necesario para continuar usando la presa Hoover como fuente de energía.

El plan construiría una estación de bombeo con energía solar aguas abajo de la presa que capturaría el agua del río Colorado y la enviaría de regreso al lago Mead. Rellenar el lago Mead desde el Colorado le daría a la presa Hoover una reserva de agua. Hipotéticamente, este circuito administraría la producción eléctrica de la presa Hoover durante la demanda máxima y permitiría que la presa conservara la energía potencial, convirtiéndola en una batería gigante alimentada por agua.

Al igual que la construcción original en sí, cualquier cambio en la presa probablemente sería un proceso largo. De la misma manera que el proceso inicial tardó años en despegar, este proyecto tendría que pasar por el desafío de la aprobación de varios estados con agendas diferentes.

La mayor preocupación es lo que sucedería con las áreas que actualmente usan esa agua corriente abajo. A las empresas en lugares como el lago Mohave, un embalse artificial que se extiende a ambos lados de la frontera entre Arizona y Nevada, les preocupa que la estación de bombeo haga que su embalse se reduzca. La bomba, según ambientalistas anónimos citados en Los tiempos, también podría afectar el delta del río Colorado, una parcela de tierra en su mayoría estéril que ha experimentado cierta revitalización en los últimos años.

En el mejor de los casos, el DWP espera terminar con las modificaciones para 2028, y la tecnología, al menos en papel, parece posible. Después de todo, la presa Hoover sigue siendo un testimonio vivo de la idea de que, si es posible, se puede construir.

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