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Las 10 estrellas más extrañas de la Vía Láctea

octubre 6, 2021

NASA, ESA, AURA / Caltech, Observatorio Palomar

Carl Sagan una vez llamó al Sol una «estrella ordinaria, incluso mediocre». La mayoría de los cien mil millones o más de estrellas de la Vía Láctea son monótonas y sencillas, pero a lo largo de los años los astrónomos han descubierto muchas peculiaridades. En un universo limitado solo por las leyes de la física, a veces las estrellas transgreden lo ordinario y se vuelven extrañas.

«Mi enigma favorito»: la estrella de Przybylski

Dentro de la constelación de Centaurus encontrarás el grupo Alpha Centauri, tres estrellas que forman nuestro sistema estelar vecino más cercano. Pero también escondida dentro de esta constelación del cielo del sur, un poco más allá de lo que nuestros ojos pueden ver, hay una estrella verdaderamente extraña.

La estrella de Przybylski, o HD 101065, tiene aproximadamente cuatro veces la masa del sol. Las estrellas son motores de fusión que crean elementos más pesados ​​dentro de sus calderos, pero la estrella de Przybylski está cocinando los tipos de elementos que normalmente no vemos en las estrellas, incluido el uranio. (El Sol, como muchas estrellas, no suele fusionar nada más pesado que el níquel, que es el número 28 en la tabla periódica). De hecho, esta estrella parece forman solo elementos más pesados, el tipo de cosas que se ven en eventos violentos como las supernovas.

Jason Wright, un astrofísico que también estudia astrobiología en Penn State, llamó a la estrella su «enigma astrofísico favorito» en una publicación de blog. Él dice que la mayoría de estos elementos tienen vidas medias cortas, por lo que algo puede estar reponiéndolos. Las búsquedas de un púlsar pequeño han fracasado, pero podría ser que la estrella se cocinara súper elementos pesados ​​que se están descomponiendo en unos que nunca se encuentran en la Tierra.

O tal vez son extraterrestres que arrojan su basura a la estrella. (Primero tenemos que superar todas las demás soluciones posibles).

El que hizo que la gente pensara que eran extraterrestres: la estrella de Tabby

Hablando de no son extraterrestres, hablemos de Tabby’s Star.

La nave espacial Kepler, que busca planetas, descubrió una plétora de mundos nuevos al buscar la reveladora inmersión en la luz de una estrella que indica que un planeta pasa frente a su estrella. La mayoría de las veces estamos hablando de una caída del 1 por ciento en la luz. Es por eso que un grupo de cazadores de planetas aficionados estaban tan desconcertados por un objeto que vio Kepler. Oficialmente llamada KIC 8462852, la estrella se encuentra a 1.200 años luz de distancia en la constelación de Cygnus y tiene aproximadamente 1,4 veces la masa del Sol.

Lo que intrigó a los astrónomos acerca de esta estrella ordinaria es que un objeto en tránsito hizo que se sumergiera en luz hasta en un 20 por ciento. Ese objeto tenía que ser algo mucho, mucho más grande que un planeta. Un grupo de cazadores de planetas profesionales, incluido Wright y dirigido por Tabetha S. Boyajian, propuso una serie de escenarios sobre lo que podría estar sucediendo. Incluía un enjambre de cometas o, de nuevo, como último recurso, extraterrestres. La idea era que algo que causara un tránsito tan profundo podría ser una estructura artificial, incluido un «Enjambre Dyson» teorizado de un objeto que aprovecha el poder de la estrella.

Es probable que observaciones posteriores hayan descartado cualquier cosa artificial. En cambio, parece ser un campo de polvo de escombros, aunque hay varios argumentos en cuanto a la naturaleza del polvo. (Han aparecido cometas en desintegración o un planeta destruido).

Los astrónomos no han presenciado nada parecido a la detección original desde entonces, aunque una serie de observaciones detectaron recientemente caídas del cinco por ciento en la luz, que todavía es demasiado grande para ser un planeta. Pero los investigadores continúan tratando de llegar al fondo del misterio.

Zombis y planetas diamante: PSR J1719-1438b

Las estrellas de neutrones son raras para empezar. Son los densos restos de supernovas compuestos principalmente de materia neutrónica. Una estrella de neutrones empaqueta la masa del Sol dentro del tamaño de una pequeña ciudad. Algunas estrellas de neutrones son púlsares, lo que significa que su núcleo gira de una manera que emite una fuente de radio constante. Y los planetas púlsar ya son raros. Ellos forman después la supernova, dando a la estrella una segunda generación de planetas zombies.

La combinación de púlsar-planeta más extraña que conocemos tiene que ser PSR J1719-1438 y su planeta, que puede que no haya comenzado como un planeta en absoluto. El objeto es un denso trozo de carbono que ha sido llamado «planeta diamante» debido a las presiones bajo las que se formó. Sin embargo, con toda probabilidad, no comenzó un planeta. En cambio, fue una estrella encerrada en una órbita binaria con la estrella más grande que explotó. Una vez que la estrella más grande se convirtió en supernova, probablemente eliminó los gases alrededor de la estrella más pequeña y la condensó, finalmente colocándola en una órbita de 10 horas.

Resulta que este planeta puede ser una extraña estrella muerta. O quizás algo aún más extraño: un trozo aún más pequeño de materia de quarks ultradensa creada cuando dos objetos similares a estrellas de neutrones llamados estrellas de quarks (hechos de quarks en lugar de neutrones) se fusionaron y aniquilaron entre sí.

Sea lo que sea, PSR J1719-1438b no es un planeta según ninguna definición típica de la palabra.

¿Más antiguo que todo el universo? HD 140283

El universo tiene 13.800 millones de años. HD 140283, según todas las apariencias, tiene 14,4 mil millones de años. Eso es un problema.

El objeto, llamado informalmente «estrella de Matusalén», también tiene todas las firmas químicas que cabría esperar de una estrella de segunda generación (una formada a partir de gas y polvo después de la explosión de la primera generación de estrellas). Entonces ahora las cosas son De Verdad extraño.

La estimación de la edad se basa en su composición, brillo y distancia (la estrella está a 190 años luz de distancia). Su edad mínima estimada es de 13.200 millones de años, y el margen de error de la estimación de 14.400 millones de años probablemente la ubica cómodamente, pero apenas —Dentro de la edad del universo. Entonces, incluso si no es tan antiguo como el universo, sigue siendo, de lejos, la estrella más antigua cerca de nosotros.

El demonio de la velocidad: HE 0437-5439

La mayoría de las estrellas tienen órbitas fijas alrededor del centro de nuestra galaxia. Pero HE 0437-5439 está saliendo de aquí a 1.600.000 mph.

La estrella de 30 millones de años probablemente se formó cerca del centro de la Vía Láctea. Un encuentro con el agujero negro supermasivo en el centro de nuestra galaxia, Sagitario A, probablemente lo arrojó fuera de la galaxia al espacio interestelar.

Hay algunos discernimientos con su trayectoria; por ejemplo, dada su posición en este momento, parece haber viajado demasiado lejos para su edad. Es posible que en realidad fuera una estrella triple que se acercó demasiado a Sagitarrius A, salió despedida y esta interacción también desestabilizó a las tres hasta que se fusionaron en una estrella más joven y brillante.

La estrella que se desgarra a sí misma: Vega

Vega es una estrella grande, brillante, joven y cercana que aparentemente es normal, salvo por algunos contratiempos en esa evaluación. Por un lado: la estrella es más brillante de lo que debería ser.

Cuanto más profundo vas, más extraño se vuelve Vega. Por ejemplo, no parece ser tanto redonda como ovular. Y los astrónomos creen saber por qué: gira tan rápido que la forma de la estrella se distorsiona, incluso provocando variaciones de temperatura en su superficie. Su ecuador es un 23 por ciento más grande que sus polos, y va al 93 por ciento de la velocidad máxima que una estrella de su tamaño puede manejar a una velocidad de 170 millas por segundo. Esto puede incluso alterar las estimaciones de edad hasta en 200 millones de años.

Los astrónomos todavía están trabajando para descubrir por qué Vega va tan rápido que casi se desgarra. Incluso algunos de nuestros vecinos más cercanos en el espacio nos ocultan secretos.

El comienzo de la estrella: HV 2112

¿Y si pones una estrella? dentro otra estrella? Podría terminar con algo como HV 2112.

En 1977, a los físicos Kip Thorne y Anna Żytkow se les ocurrió una clase teórica de estrellas llamada objeto Thorne-Żytkow (TZO). Tal fenómeno se formaría cuando una estrella de neutrones canibaliza a otra estrella en un golpe y huida.

Para un observador lejano, parecería ser una estrella gigante roja, pero un poco … apagada. Un TZO se haría enorme, posiblemente abarcando un área del tamaño de la órbita de Saturno. El núcleo denso, una fusión entre la estrella de neutrones y el núcleo de la estrella de la secuencia principal, transporta elementos pesados ​​como litio, molibdeno y rubidio hacia la envoltura de gas superior de la estrella, emitiendo un espectro extraño.

HV 2112 (que se encuentra en la Vía Láctea o en nuestra galaxia enana vecina, la Pequeña Nube de Magallanes) parece tener todas estas características, lo que la convertiría en la primera TZO jamás descubierta.

El de la cola: Mira

A veces, Mira puede ser una de las estrellas más débiles de Cetus. Otras veces, es una de las estrellas más brillantes del cielo.

El sistema es en realidad dos estrellas. Uno es un gigante rojo que alguna vez fue como el Sol, pero ahora se ha expandido hacia afuera cuando comienza su espiral de muerte. La otra es una enana blanca, el escenario de una estrella similar al sol. después se ha convertido en un gigante rojo.

A medida que el gigante rojo del sistema se deshace de sus capas externas, es posible que esté creando nubes de escombros alrededor del sistema. Esto podría estar oscureciendo las estrellas hasta que la envoltura se expanda lo suficiente como para permitir que las estrellas brillen nuevamente, lo que también explica por qué los intervalos no son regulares como en la mayoría de las estrellas variables. También le da a las estrellas una cola similar a la de un cometa.

El enano ultra cool: EBLM J0555-57Ab

Los avances recientes en sensores infrarrojos y otras ópticas de telescopios han dado a los astrónomos una nueva perspectiva de las estrellas más pequeñas de nuestra galaxia.

Estas estrellas se llaman enanos ultra fríos, siendo TRAPPIST-1 quizás el ejemplo más conocido. Es una estrella del tamaño de Júpiter que aún emite calor y luz al fundir hidrógeno en helio, y tiene un 8,9% de la masa del Sol.

Pero la enana ultrafría EBLM J0555-57Ab puede estirar el límite entre una estrella y una enana marrón, y hasta ahora es la estrella de secuencia principal más pequeña jamás descubierta. Tiene aproximadamente un 8,1 por ciento de la masa del Sol, pero tiene el radio de Saturno. Incluso orbita a su estrella madre, EBLM J0555-57A, como un planeta en cuestión de 7,8 días.

La estrella más grande de la galaxia: UY Scuti

Imagínese, si lo desea, una estrella del tamaño de todo nuestro sistema solar interior, que incluso envuelve el radio entre el Sol y Júpiter, donde un fotón del núcleo tardaría 43 minutos en llegar a la superficie si nada se interpusiera en su camino. Entonces tendrías UY Scuti.

El volumen de la estrella es de 5 mil millones de soles, lo que significa que podría caber en cada objeto de nuestro sistema solar dentro de la estrella muchas veces y aún tener mucho espacio de sobra. Hasta ahora es la estrella más grande, aunque no la más masiva, conocida en nuestra galaxia. (La estrella más masiva de nuestra galaxia tiene aproximadamente 120 veces la masa del Sol, mientras que UY Scuti aparentemente tiene solo 7-10 masas solares, lo que significa que es grande, pero no necesariamente densa).

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