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Por qué el F-14 Tomcat es un avión tan rudo

octubre 7, 2021

Agosto de 1981 se inauguró con una demostración masiva de fuerza estadounidense en el mar Mediterráneo, al norte de Libia. Dos de los súper portaaviones de Estados Unidos, el USS Forrestal y el tocayo de la clase, USS Nimitz, había entrado en lo que el líder libio Muammar Gaddafi había declarado ilegalmente las aguas territoriales de su nación.

Los portaaviones estadounidenses estaban allí para oponerse a esa declaración, y durante días, combatientes de ambos países bailaron en una extensión aérea de las tensiones diplomáticas hasta que dos combatientes estadounidenses entraron en una pelea de perros mortal.

“El lado izquierdo del avión líder libio se encendió con una gran llama cuando se encendió el motor del misil”, relató el teniente Larry “Music” Muczynski, uno de los dos pilotos del F-14. Ese misil se acumuló, fallando a ambos aviones y dando a los cazas estadounidenses todo el ímpetu que necesitaban para ver lo que podía hacer el caza de superioridad aérea más nuevo de la Armada.

“Disparó un AIM-9L desde la estación 1A (pilón del guante izquierdo, estación del hombro)”, Music dijo del primer disparo de su compañero aviador. “El misil se adelantó, luego hizo una inversión de noventa grados y golpeó al avión en la cola. La aeronave comenzó a rodar, el tobogán de arrastre se desplegó y el tipo salió despedido de inmediato “.

Y así, el cazador de bombarderos con base en portaaviones de la Armada, el F-14 Tomcat, había logrado su primera victoria aire-aire, un avión construido para defender a los portaaviones estadounidenses de atacar aviones en un conflicto global masivo que nunca llegó.

Un caza construido para cazar bombarderos

Históricoimágenes falsas

La flota de portaaviones de Estados Unidos ha servido durante mucho tiempo como el mejor medio de proyección de fuerza de la nación, pero su gran tamaño hizo que defenderlos fuera un desafío. La Segunda Guerra Mundial demostró que los aviones eran una amenaza mayor en el mar que los barcos enemigos, y Vietnam mostró las deficiencias de los F-4 Phantoms cuando se trataba de peleas de perros. La Marina también sabía que si la Guerra Fría alguna vez se calentaba, se libraría una brutal guerra de desgaste en los cielos.

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La Armada necesitaba una aeronave que pudiera servir como primera línea de defensa de un grupo de ataque de portaaviones, acercándose con bombarderos entrantes a alta velocidad y atacándolos desde distancias lo suficientemente largas para mantener a sus portaaviones seguros fuera de peligro.

Inicialmente se esperaba que el programa de aviones TFX pudiera proporcionar tanto a la Armada como a la Fuerza Aérea los aviones que necesitaban. Pero gracias al testimonio proporcionado por el almirante de la Marina Thomas “Tomcat” Connelly ante el Congreso, la Marina recibió permiso para llevar a cabo sus propios planes para un caza con base en portaaviones.

La escuela Topgun de la Marina ya estaba trabajando duro para producir pilotos con el conocimiento y la capacidad para enfrentarse a la Fuerza Aérea Soviética, pero la rama necesitaba un avión que pudiera acoplar las capacidades de despegue y aterrizaje cortos necesarias para un caza basado en portaaviones con la alta velocidad máxima, capacidad de carga útil y maniobrabilidad de un caza de intercepción.

Un diseño de caza “pesado” propuesto por Grumman Aerospace Corporation parecía cumplir los requisitos. Al igual que el caza TFX que reemplazaría, este nuevo diseño incorporaría un diseño de ala de geometría variable de barrido que permitiría a la aeronave maximizar la sustentación durante el despegue y minimizar la resistencia durante el vuelo a alta velocidad.

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Personal de la USO frente a un prototipo Messerschmitt P. 1101.

Green4life80Wikimedia Commons

El concepto no era del todo nuevo. Alas móviles de ese tipo habían aparecido en aviones que se remontaban al Messerschmitt P 1101 de la Alemania nazi, aunque ese avión nunca voló. El prototipo fue descubierto por las tropas estadounidenses cuando se apoderaron de un laboratorio de investigación nazi en los Alpes bávaros en 1945. El descubrimiento dejó una impresión particular en Robert J. Woods, el comandante del equipo de recopilación de inteligencia. Woods luego cofundó y se desempeñaría como diseñador jefe de Bell Aircraft Corp.

“En un F-14, es como estar sentado en un Cadillac”.

Durante el despegue y el vuelo a baja velocidad, las alas del nuevo Grumman F-14 se desplazarían hacia adelante en las puntas, expandiendo su área de superficie general y proporcionando al caza una mayor sustentación. Sin embargo, a velocidades supersónicas, esas alas se doblarían hacia atrás y minimizarían el área de superficie, lo que lo convertiría en un caza de persecución de alta velocidad más eficiente y le otorgaría una velocidad máxima más alta y una mejor economía de combustible que sus contrapartes de ala fija.

Y cuando la Marina dijo “alta velocidad”, lo decían en serio. Su F-14 Tomcat de nuevo diseño (nombrado en honor a su mayor defensor) aún avergonzaría a los pesos pesados ​​modernos como el F-35 Joint Strike Fighter y el F-22 Raptor.

“Los [Navy] especificaciones requeridas para Mach 2,34 ” dijo Charlie Brown, miembro del equipo de diseño del F-14 y piloto de pruebas de Gumman. “De hecho, probamos el avión para Mach 2.5. Lo volé 2.5 veces un par de veces. Cuando vuelas un Phantom, está construido para 2.0, pero cuando vuelas tan rápido, lo sabes. Es como sentarse en una pelota de playa; no sabes qué camino tomará, es muy sensible. En un F-14, es como estar sentado en un Cadillac “.

A la Armada le gustó tanto su nuevo caza que optó por saltarse la fase de prototipo por completo, puso el caza en producción en 1969 y recibió sus primeros F-14 nuevos en 1972.

La producción continuó hasta 1991, con un total de 712 F-14 construidos.

Superioridad aérea, sin concesiones

lanzamiento del avión de combate f14 tomcat

Nosotros marina de guerraimágenes falsas

Con apenas 63 pies de largo y una envergadura de 64 pies, el F-14 Tomcat podría alcanzar velocidades superiores a Mach 1 al nivel del mar y superar Mach 2,34 en altitud gracias a dos motores turbofan de postcombustión General Electric F110-GE-400. que cada producido más de 28.000 libras de empuje con sus posquemadores activados. En total, el F-14 podía cubrir 1.600 millas sin repostar, pero en general se consideraba que tenía un alcance de combate de 1.000 millas.

El F-14 era rápido, no hay duda al respecto. Y aunque su sistema de ala de barrido, que se ajustaba automáticamente para un rendimiento óptimo a cualquier velocidad o altitud, hacía que el caza grande y pesado fuera sorprendentemente ágil, había más en el F-14 que alas elegantes. La nueva tecnología enterrada en lo profundo del llamativo exterior del luchador convirtió al F-14 en un oponente verdaderamente formidable.

Desde el asiento del oficial de interceptación de radar, ubicado justo detrás del piloto, se podían rastrear hasta 24 aviones enemigos desde una distancia de hasta 195 millas con el radar Doppler de pulso AWG-9 de banda X, que por casualidad utilizaba uno. de los primeros microprocesadores en llegar a un avión de combate. Los poderosos sistemas a bordo podrían incluso dirigir misiles de largo alcance a seis objetivos separados simultáneamente sin perder el rastro de los demás.

F-14 Tomcat con misiles Phoenix

El F-14 con misiles Phoenix.

Hulton Deutschimágenes falsas

“El trío Tomcat / AUG-9 radar / Phoenix fue concebido para proteger a la flota de los bombarderos soviéticos supersónicos cuyo único objetivo era la destrucción del portaaviones”, Paco Chierici, ex piloto de F-14 y autor de Leones del cielo, dice Mecánica popular.

El sistema AWG-9 era tan capaz que el F-14 incluso podía apuntar y atacar misiles de crucero aerotransportados. Ese sistema fue reforzado inicialmente por el único sensor interno de búsqueda y seguimiento de infrarrojos del mundo occidental en ese momento, el ALR-23, aunque ese sistema finalmente fue reemplazado por un sensor óptico que alimentaba datos directamente al AWG-9.

El armamento del caza era igualmente robusto, con una variedad de opciones para elegir según el tipo de objetivo y su distancia del Tomcat. Con 10 puntos de anclaje total y una capacidad de carga útil de armas de 14,500 libras, el Tomcat tuvo un gran impacto, pero el verdadero peso pesado fue el misil Phoenix.

“El Tomcat era un avión enorme envuelto detrás de un enorme radar especialmente construido para disparar el misil aire-aire más letal del inventario occidental, el AIM-54 Phoenix”, explica Chierici. “Los misiles lanzados hoy están alcanzando algunas, pero no todas, las capacidades que poseía el Fénix”.

Se fue por el camino de la Guerra Fría

Las tropas participan en la Operación Libertad Duradera

Nosotros marina de guerraimágenes falsas

Después de la caída de la Unión Soviética en 1991, la Armada de los Estados Unidos se encontró en una encrucijada. Sin el amenazante espectro de los bombarderos rusos con el que lidiar, el poderoso F-14 se convirtió en un guerrero sin guerra.

Sesenta y cinco F-14 se actualizaron para usar Sistemas tácticos de cápsulas de reconocimiento aerotransportado (TARPS), convirtiendo la plataforma de combate de perros en un avión de reconocimiento de alta capacidad, y otros fueron reacondicionados para convertirlos en plataformas de ataque aire-tierra más adecuadas. Pero el melindroso El F-14 era costoso de mantener y más difícil de operar que algunos competidores más nuevos de cuarta generación, como el F / A-18 Hornet y su propio sucesor, el Super Hornet.

Cuando comenzó la Guerra del Golfo, los sistemas ahora anticuados del F-14 carecían de la capacidad de discernir entre aviones amigos y enemigos desde largas distancias, y gracias a la reputación del avión como campeón de peleas de perros, los combatientes iraquíes se propusieron evitar interactuar con ellos. ellos. El Tomcat se vio relegado a patrullas infructuosas. Peor aún, la Armada perdió un Tomcat por un misil tierra-aire SA-2 iraquí.

Gracias a algunas actualizaciones de la electrónica, los Tomcats volaron misiones de ataque aéreo contra objetivos terrestres en los primeros días de las guerras modernas tanto en Irak como en Afganistán, pero los días de gloria del Tomcat ya habían quedado atrás.

Los Super Hornets menos costosos se construyeron a propósito teniendo en cuenta los enfrentamientos aire-tierra, y cuando el antiguo milenio dio paso al nuevo, la Armada comenzó a sentir que mantener una flota de cazas de superioridad aérea en sus portaaviones era menos importante. y demasiado caro.

En 2006, el F-14 se retiró a favor del Super Hornet, más lento y barato.

De Top Gun al peldaño inferior

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En 1986, 20 años antes de la jubilación de Tomcat, Top Gun dominó la taquilla, pero el éxito de la película hizo mucho más que llenar los cines estadounidenses. El reclutamiento de la Marina se disparó cuando los reclutadores instalaron mesas justo afuera de las proyecciones para responder preguntas de los aspirantes a aviadores. Tom Cruise pudo haber sido la estrella, pero para los jóvenes estadounidenses que sueñan con volar un avión de combate, fue el Tomcat el que realmente se robó el espectáculo.

Ahora, la Marina de los EE. UU. Ha alimentado a la mayoría de sus F-14 restantes en trituradoras industriales masivas, un final trágico para un avión tan icónico. Antes de la revolución iraní a finales de los 70, Estados Unidos vendió a Irán 79 Tomcats. Hoy en día, se cree que menos de 12 están en funcionamiento por temor a que las partes restantes lleguen a manos iraníes.

Pero el legado de la aeronave sigue vivo (y no solo en los próximos años). Top Gun 2).

Los sistemas pioneros en Tomcat continuaron madurando y ahora se pueden encontrar en numerosas plataformas de combate. Y con una China en ascenso, parece probable que los elementos del Tomcat encontrarán vida una vez más en la forma del próximo caza de superioridad aérea de Estados Unidos, actualmente llamado “PCA”, por “Penetrating Counter Air”.

El F-14 fue un caza construido a propósito para una guerra que nunca fue. Pero cuando la disuasión es el nombre del juego, el Tomcat cumplió su misión. Después de todo, es difícil vencer a un F-14 completamente cargado que grita a tu manera al doble de la velocidad del sonido, atado con más de 14,000 libras de misiles …