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Por qué el Super Guppy es un avión tan rudo

octubre 15, 2021

Los controladores de tráfico aéreo tenían tantas dudas de que el avión despegara incluso que notificaron a la policía y a los departamentos de bomberos que estuvieran en alerta. Pero el Super Guppy demostró que estaban equivocados.

El 19 de septiembre de 1962, el extraño nuevo avión se elevó a los cielos cerca de Los Ángeles. Cuando el ex piloto de la Fuerza Aérea Jack Conroy despegó y aterrizó de manera segura este casco de avión especialmente modificado sin problemas, inauguró una nueva era de transporte aéreo liderada por la familia de aviones Guppy de Aero Spaceline.

Este monstruo plateado brillante, entonces conocido como Pregnant Guppy, se parece más a un dirigible que a un avión. Es el epítome de la filosofía de diseño «ir a lo grande o irse a casa». Hoy, a pesar de tener cincuenta años, este avión franco todavía puede transportar una carga monstruosa, incluso superando al Galaxy C-5 en volumen. En el camino, ese cavernoso espacio de carga convertiría al Guppy en una parte indispensable del viaje de la humanidad a la Luna.

Nacimiento de un Frankenplane

John Conroy se para frente a un Super Guppy en la Base de la Fuerza Aérea Edwards, 1965.

Julian Wasser / Colección de imágenes de la vidaimágenes falsas

El Super Guppy de hoy es sólo la última versión de una serie de aviones especialmente construidos por Aero Spacelines, Inc. Su apodo «Frankenplane» es literal, porque el Guppy está hecho de elementos de otros aviones.

La idea surgió una noche de 1960 cuando Conroy estaba hablando con el corredor de aviones Leo Mansdorf, que acababa de adquirir una serie de viejos Stratocruisers Boeing Modelo 377 que esperaba revender. El Stratocruiser propulsado por hélice, basado en el bombardero B-29, había sido el primer avión de pasajeros de la posguerra de Boeing y ahora estaba obsoleto gracias a nuevos aviones a reacción como el Boeing 707.

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Pan American Airlines «Clipper Flying Cloud», un Boeing 377 Stratocruiser a fines de la década de 1940.

Archivos de Underwood

Conroy había escuchado que la NASA estaba transportando componentes para futuras naves espaciales de fabricantes en la costa oeste a sitios de lanzamiento en la costa este. Por lo general, este fue un viaje laborioso a través del Canal de Panamá, que tomó al menos 18 días. En cambio, Conroy quería estirar y expandir el fuselaje del Stratocruiser para transportar propulsores de cohetes y otro hardware espacial voluminoso en avión.

Fue una idea loca. La mayoría de las personas que lo vieron dijeron que la cosa nunca volaría con un funcionario de la NASA diciendo que el diseño parecía un guppy preñado: el nombre se quedó. Pero Conroy estaba decidido, hipotecó su casa para crear Aero Spacelines International y comenzó a modificar el primer Stratocruiser.

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Guppy embarazada antes de ser cargada con la nave espacial Gemini V a mediados de 1965.

AY Owen / The Life Images Collectionimágenes falsas

Dos años más tarde, después de que el Pregnant Guppy volara en Van Nuys, Conroy obtuvo un permiso especial para volar el avión no certificado al Centro de Vuelo Espacial Tripulado de la NASA en Houston para una demostración. Se le dio permiso, pero se le exigió no sobrevolar centros de población.

Los funcionarios de la NASA tenían dudas de que este desgarbado avión (que no habían solicitado) fuera lo suficientemente seguro como para transportar su costosa carga. Aunque el Pregnant Guppy pesaba solo 3,000 libras. más pesado que el Stratocruiser original, la aerodinámica era mucho peor y la velocidad de crucero se redujo por una resistencia adicional.

Conroy apeló personalmente al director de la MSFC, el científico espacial Wernher von Braun. Von Braun insistió en subir él mismo para un vuelo de prueba, donde Conroy le mostró la capacidad del avión para volar y permanecer estable incluso con dos de sus cuatro motores apagados. Von Braun se vendió.

El Pregnant Guppy redujo el tiempo de entrega desde la fábrica hasta el sitio de lanzamiento de 18 días a 18 horas, e inmediatamente comenzó a transportar componentes para el programa espacial Gemini. De hecho, la NASA dice que no hubieran podido llevar a un hombre a la luna en 1969 sin la ayuda del Guppy.

Modificaciones extremas

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El Pregnant Guppy estaba hecho no de uno sino de dos Stratocruisers, con una sección de fuselaje cortada de uno y agregada a otra para estirarla por dieciséis pies. La bahía de carga hecha a medida tenía diecinueve pies de diámetro, dimensionada para transportar las etapas del cohete Saturn V.

Para acceder a la bahía de carga de Pregnant Guppy, se desatornilló toda la sección de la cola (básicamente la mitad trasera del avión) y se la colocó en un carro con ruedas, y lograr que las dos secciones se unieran nuevamente no fue simple. Fred Austin, un embarazada Guppy Loadmaster en los años 60, dice que por lo general era solo una cuestión de mover el carro hacia atrás y hacia adelante, pero en una ocasión, cuando la sección de la cola se adelantó nuevamente, estaba desalineada. Lograr que los dos se reunieran tomó algo de tiempo.

Obreros descargando carga de un avión 'Super Guppy'

La NASA carga una maqueta de ingeniería a gran escala en un Super Guppy, 23 de octubre de 1969.

Bettmannimágenes falsas

“Fue todo un espectáculo tratando de parecer que sabíamos lo que estábamos haciendo, sin tener idea de lo que estábamos haciendo”, recuerda Austin en el sitio web AllAboutGuppys.

Después de eso, el carro se equipó con cultivadores, por lo que la sección de cola se podía colocar fácilmente en su lugar cada vez.

Pronto, un Pregnant Guppy no fue suficiente para las necesidades de la NASA, y fue seguido rápidamente por el Super Guppy en 1965. A diferencia del Pregnant Guppy, el Super Guppy está presurizado, lo que hace posible volar por encima del clima.

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Dentro de la bodega de carga del Super Guppy, 26 de marzo de 2014.

NASA / MSFC / Janet Sudnik

El Super Guppy también se benefició de los motores mejorados, que son los mismos que los del avión antisubmarino P-3 Orion de Lockheed, aunque su velocidad de crucero de 250 mph es lenta según los estándares modernos. Las hélices provienen del Hércules C-130 de Lockheed, y la rueda de morro es de un Boeing 707, un verdadero avión franco.

A diferencia de su predecesor, el Super Guppy se carga en la parte delantera con una sección de morro que se abre 110 grados. La apertura requiere que se desenganchen una serie de cables y candados en la secuencia adecuada, y volver a cerrarlo es «definitivamente un arte», según el ingeniero de vuelo de Guppy, David Elliott. Esto se debe a que el cambio de peso dificulta la alineación de los pasadores de bloqueo, lo que resulta en lo que Elliott denomina una situación «interesante».

Mientras que el C-5 Galaxy (también un avión rudo) puede llevar cuatro veces más peso con más de 200,000 libras, el Super Guppy gana por volumen. Su bahía de carga útil tiene 25 pies de alto, 25 pies de ancho y 111 pies de largo. Eso le da al Super Guppy la friolera de 39,000 pies cúbicos de espacio utilizable, en comparación con los 35,000 del C-5. Si bien el C-5 puede ser el portaaviones de referencia para cargas pesadas como los tanques de batalla principales, el Super Guppy puede tomar una carga más grande y relativamente liviana, como componentes espaciales.

Incluso el Antonov-225, el avión de carga más grande del mundo, no puede tomar algunas de las cargas que puede transportar el Super Guppy, porque su bahía de carga tiene «sólo» 15 pies de altura.

Es lo que hay dentro lo que cuenta

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Un Aero Spacelines Super Guppy transporta alas para el primer avión de pasajeros de Airbus, el A300.

Manchester Daily Expressimágenes falsas

Después de llevar propulsores y otros componentes en los primeros días de la carrera espacial, Airbus usó cuatro Super Guppies a partir de principios de la década de 1970 para transportar componentes de aviones para ensamblarlos en su base en Toulouse, Francia. Más tarde, Airbus construyó su propio avión de carga para cargas de gran tamaño, el A300-600 ST Super Transporter, generalmente llamado Beluga, un diseño muy similar al Guppy.

Después de trabajar en un hechizo para la Agencia Espacial Europea, el Super Guppy fue vendido de nuevo a la NASA y comenzó a transportar elementos de la Estación Espacial Internacional al sitio de lanzamiento. En 2016 tomó la nave espacial Orion, y este año llevó el Módulo de tripulación para la Misión de Exploración-1 de la NASA, que debe despegar en 2020, así como partes históricas de Mission Control recientemente restauradas en Houston.

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Dos tT-38 retirados descansan dentro de la bodega del Super Guppy de la NASA, el 19 de marzo de 2013.

Jim Ross / NASA

El Super Guppy también se ha utilizado para muchas otras misiones. A menudo transporta el avión de entrenamiento T-38 de la NASA, y otras cargas han incluido fuselajes de aviones de pasajeros DH-10, un helicóptero SH-3 Sea King completo, el prototipo de despegue y aterrizaje vertical XFV-12A de Rockwell y una ‘gran estructura compuesta’ como parte del programa PRSEUS de la NASA.

Si bien estos Guppies han tenido éxito en el pequeño nicho del transporte aeroespacial, no fue suficiente para mantener el negocio de Conroy en el aire.

“Lleve su bote por aire, sin problemas y sin daños, a su cliente encantado”, se publica en un folleto de ventas de Aero Spacelines, con una foto de un barco sustancial bien embalado a bordo de un Guppy. Pero la compañía no tuvo suerte con el mercado más amplio, y solo se construyeron un Pregnant Guppy y cinco Super Guppies. Conroy cesó sus operaciones en 1972.

La falta de producción es una de las razones por las que una sección de la estructura del avión del Pregnant Guppy original fue canibalizada, y es parte del único Super Guppy restante de la NASA.

El Super Guppy hoy

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Super Guppy de la NASA en Langley Air Force Base, 2014.

NASA

El Super Guppy fue construido en la década de 1960 y sigue siendo un avión de la década de 1960, sin ningún tipo de electrónica moderna. Volar con una tripulación de seis o siete: dos pilotos, dos ingenieros de vuelo, un maestro de carga y uno o dos técnicos de mantenimiento.

La mayoría de las aeronaves no necesitan ingenieros de vuelo para controlar los niveles de potencia del motor, pero manejar las palancas de los motores pesados ​​no es práctico al mismo tiempo que luchar con los controles, que carecen de la asistencia eléctrica de las plataformas más recientes. Además, el diseño de control de Super Guppy no permite que el piloto vea todos los controles, por lo que los ingenieros son obligatorios.

El único Super Guppy de la NASA tiene su sede en Ellington Field, cerca del Centro Espacial Johnson, y la agencia espacial no tiene planes de retirar o reemplazar el avión, afirmando que ofrece «transporte rápido y económico para carga de gran tamaño … proporciona flexibilidad en la planificación del transporte, virtualmente eliminando restricciones como los pasos elevados de vías férreas y carreteras, tramos de larga duración, como el transporte marítimo o en barcazas, y el transporte hacia o desde regiones remotas «.

Puede ser viejo, incómodo e incluso un poco ridículo, pero el Super Guppy sigue siendo un almacén volador insustituible y rudo.

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NASA / MSFC / Emmett dado

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