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¿Qué es el metano? | Datos sobre el gas metano de efecto invernadero

octubre 5, 2021
  • El metano es un gas incoloro, inodoro y altamente inflamable, y el componente principal del gas natural, que se utiliza para generar electricidad y calentar hogares en todo el mundo.
  • El metano representó aproximadamente el 10 por ciento de todas las emisiones de gases de efecto invernadero generadas por los humanos en los EE. UU. En 2017, según la EPA.
  • La EPA anunció en agosto de 2019 que revocaría las regulaciones sobre el gas metano.

    El año pasado, la Agencia de Protección Ambiental (EPA) anunció que comenzaría a hacer retroceder las regulaciones de la era de Obama sobre el metano, un poderoso gas de efecto invernadero. Bajo las reglas actuales, las operaciones de petróleo y gas deben instalar controles que eviten que el gas metano se escape de sus equipos.

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    La administración Trump argumenta que la EPA no tiene la autoridad para regular el gas metano bajo la Ley de Aire Limpio. Pero la medida va en contra de la recomendación de algunos de los principales actores de la industria del petróleo y el gas natural, como Shell, BP y Exxon, que apoyaron las regulaciones de 2016 y recientemente hicieron público su compromiso de frenar las emisiones de gas metano.

    Entonces, ¿por qué es esto tan importante? Vamos a analizarlo.

    Qué Es ¿Metano, de todos modos?

    El metano (CH4) es un gas incoloro, inodoro y altamente inflamable compuesto por un átomo de carbono y cuatro átomos de hidrógeno. Se puede producir de forma natural y sintética, y cuando se quema en presencia de oxígeno, produce dióxido de carbono y vapor de agua.

    El metano es el componente principal del gas natural y se utiliza para producir calor y electricidad en todo el mundo. El metano también se usa en reacciones químicas para producir otros gases importantes como hidrógeno y monóxido de carbono y negro de carbón, un compuesto químico que se encuentra en algunos tipos de caucho que se usan en los neumáticos de los automóviles.

    El gas también contribuye de manera significativa al cambio climático. En 2017, el metano representó aproximadamente el 10 por ciento de todas las emisiones de gases de efecto invernadero generadas por los humanos en los EE. UU., Según la EPA. Si bien no es el gas de efecto invernadero más abundante en la atmósfera, se encuentra entre los más poderosos.

    ¿Dónde se encuentra el metano y cómo se libera?

    Hay dos formas principales de producir metano de forma natural.

    En primer lugar, el metano se puede producir a través de una serie de reacciones químicas a medida que la materia orgánica se descompone a poca profundidad en entornos con poco oxígeno, como pantanos y ciénagas. A medida que las plantas mueren y se hunden hasta el fondo de estos ambientes acuosos, las bacterias comienzan a descomponerlas. De acuerdo a una estudiar en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, los humedales son el principal contribuyente natural a las emisiones de metano. Además, el metano puede filtrarse de volcanes de lodo, campos de arroz y, extrañamente, termitas.

    El metano también se puede encontrar en depósitos subterráneos de combustibles fósiles que han estado sujetos a altas presiones y temperaturas durante millones y millones de años. A medida que estos combustibles se recolectan, extraen y liberan, también lo hace el metano. El metano es difícil de transportar y fugas fácilmente durante la extracción de petróleo, carbón y gas natural—De ahí el reglamento.

    “Si está tratando de impactar la política climática en los próximos 10 años, el metano es una sustancia química realmente buena para perseguir”, dice Daniel Varon, científico atmosférico de la Universidad de Harvard. Mecánica popular.

    Una forma de metano mezclado con hielo, llamada hidratos de gas metano, se puede encontrar atrapado en capas de sedimento en el fondo del océano y debajo del permafrost y lagos congelados en el Ártico. Estos depósitos sólidos parecidos al hielo se han promocionado como una fuente de energía potencial, pero son particularmente preocupantes porque pueden liberar grandes cantidades concentradas de metano en la atmósfera.

    De acuerdo con la EPA, aproximadamente del 50 al 65 por ciento de las emisiones de metano de EE. UU. están relacionadas con la actividad humana, mientras que alrededor del 30 por ciento de las emisiones de metano relacionadas con los seres humanos son liberadas por la industria del gas natural y el petróleo.

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    Aproximadamente el 27 por ciento de las emisiones de metano se generan a través de un proceso llamado fermentación entérica (las vacas eructan y ocasionalmente se tiran pedos mientras digieren su comida, básicamente) y el 16 por ciento de las emisiones globales de metano son generadas por desechos orgánicos que se descomponen en los vertederos. El metano también puede liberarse mediante el almacenamiento y el uso de estiércol como combustible (9 por ciento) y mediante la extracción de carbón (8 por ciento).

    EPA

    En cuanto a los bovinos que eructan, un estudio reciente publicado en Science Advances identificaron grupos de microbios en el intestino de las vacas que causan la fermentación entérica y sugirieron que la cría selectiva de vacas para producir menos gas podría reducir las emisiones.

    Entonces, ¿por qué el metano es tan importante?

    De todos los gases de efecto invernadero, el metano es uno de los más potentes debido a su capacidad para absorber eficazmente el calor en la atmósfera terrestre. Los estudios han demostrado que, durante un período de 20 años, un kilogramo de metano calienta el planeta. hasta 80 veces más que un kilogramo de dióxido de carbono.

    El metano dura quizás una década en la atmósfera de la Tierra antes de que comience a reaccionar con un radical libre llamado hidroxilo y se convierta en dióxido de carbono, donde puede permanecer allí durante siglos.

    Por lo tanto, la mayor parte del tiempo del metano en la atmósfera como molécula se gasta como molécula de CO2, dice Varon. Se emite mucho menos metano al aire que dióxido de carbono. “Simplemente mitigar el metano sin mitigar el CO2 no será tan útil a largo plazo”, dice. Aún así, el metano deja impactos duraderos.

    Por ejemplo, uno de estos impactos es un fenómeno llamado expansión térmica. Los gases de efecto invernadero como el metano calientan la atmósfera y hasta el 90 por ciento de ese exceso de calor es absorbido por los océanos. Este calor hace que el agua de mar se expanda en volumen. Este efecto, junto con el derretimiento de los glaciares, hace que aumente el nivel del mar.

    Los científicos saben desde hace mucho tiempo que el dióxido de carbono calienta la atmósfera y los océanos de la Tierra, lo que hace que se expandan, pero solo recientemente descubrieron que los gases de efecto invernadero de corta duración como el metano y los CFC (gases que contienen cloro o flúor) también estimulan la expansión térmica. En 2017, los científicos corrieron simulaciones por computadora que mostraron La expansión térmica causada por el metano continúa durante siglos incluso después de que el gas se haya disipado de la atmósfera.

    Y finalmente, existen beneficios para la salud al regular el metano. Emitir el gas en realidad puede conducir a niveles más altos de ozono en la atmósfera, dice Varon. El ozono puede causar una serie de problemas de salud, como dificultad para respirar y agravar afecciones pulmonares como asma, enfisema y bronquitis crónica, según la EPA.

    “La gente ha estado midiendo el metano en la atmósfera con aviones e instrumentos terrestres durante mucho tiempo”, dice Varon. Él y sus colegas trabajan con agencias gubernamentales que usan satélites para identificar dónde las emisiones son más altas. Esta información puede ayudar a identificar las instalaciones que tienen fugas de metano y conducir a un mejor monitoreo y, posteriormente, a las regulaciones de las operaciones de petróleo y gas natural en todo el mundo.

    Comprender de dónde proviene el metano puede ayudarnos a mitigar los impactos del cambio climático, pero sigue siendo una batalla cuesta arriba. El último retroceso de la EPA podría hacer que esa colina sea mucho más empinada.

    Una versión original de este artículo declaró que, debido a una reacción química, la mayor parte de la vida atmosférica del metano se gasta como una molécula de CO2. Desde entonces, aclaramos la declaración para reflejar que la reacción química ocurre al final de la vida atmosférica del metano. Lamentamos el error.



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