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¿Qué tamaño tiene el objeto interestelar ‘Oumuamua?

octubre 11, 2021

Descubierto en 2017, el misterioso viajero espacial ‘Oumuamua sigue siendo el primer y único objeto interestelar que hemos visto pasar por nuestro sistema solar. Ha habido mucha especulación sobre lo que podría ser ‘Oumuamua (que significa «un visitante desde una gran distancia» en hawaiano), pero un nuevo estudio del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) tiene algunas respuestas.

Para empezar: es bastante pequeño. Y la razón por la que la NASA sabe esto es porque, honestamente, no puede ver bien a ‘Oumuamua.

«El hecho de que ‘Oumuamua fuera demasiado pequeño para que Spitzer lo detectara es en realidad un resultado muy valioso».

La NASA ha estado estudiando al viajero con el Telescopio Espacial Spitzer (SST), un telescopio infrarrojo que se lanzó en 2003. El último de los cuatro llamados Grandes Observatorios de la NASA, se menciona al mismo tiempo que los telescopios espaciales más famosos como el Hubble. . Y con una lente telescópica de 33,5 pulgadas de diámetro, es capaz de mirar profundamente en el sistema solar.

Sin embargo, ‘Oumuamua resultó ser un desafío. La SST apuntó al objeto interestelar durante dos meses después de su paso más cercano a la Tierra, cuando el objeto estaba a 15 millones de millas de distancia aproximadamente. Todo ese tiempo, ‘Oumuamua fue demasiado débil para que el SST lo detectara.

«‘Oumuamua ha estado lleno de sorpresas desde el primer día, así que estábamos ansiosos por ver qué podría mostrar Spitzer», dice David Trilling, autor principal del nuevo estudio y profesor de astronomía en la Universidad del Norte de Arizona, en un comunicado de prensa. «El hecho de que ‘Oumuamua fuera demasiado pequeño para que Spitzer lo detectara es en realidad un resultado muy valioso».

La no detección de Spitzer permite a los científicos comprender los límites de ‘Oumuamua. Su «diámetro esférico» alcanza un máximo de 1.440 pies (440 metros), 460 pies (140 metros) o quizás tan solo 320 pies (100 metros). Ese rango se debe a que los científicos aún no están seguros de qué está hecho exactamente ‘Oumuamua.

«Este se ha ido para siempre».

SST está revelando otra información nueva sobre el visitante interestelar. Encontró que ‘Oumuamua es diez veces más reflectante que cualquier cometa que exista dentro de nuestro sistema solar. Cuando los cometas se acercan a las estrellas, su interior helado se derrite en un gas. Luego, ese gas ayuda a limpiar las capas externas de polvo y escombros acumulados a lo largo del viaje.

Una animación de la NASA que muestra chorros de gas helado que salen de ‘Oumuamua. Le darían al objeto un «ligero impulso» en la velocidad, dice la NASA.

NASA / JPL-Caltech

Debido a que ‘Oumuamua ha estado en un viaje interestelar entre sistemas estelares, su capa exterior podría haberse acumulado hasta el punto de que una tremenda cantidad de gas podría haberse liberado a medida que se acercaba al sol. A medida que la roca volaba a través del espacio alejándose del sol, ese gas liberado se congelaba nuevamente, convirtiéndose en una superficie extremadamente brillante.

Muchos misterios sobre ‘Oumuamua pueden quedar sin respuesta. A menos que sea en realidad una sonda alienígena, como sugirió recientemente un científico de Harvard, el objeto está abandonando nuestro sistema solar y no regresará. Ya está demasiado lejos para que lo detecte cualquier telescopio espacial.

«Por lo general, si obtenemos una medición de un cometa que es algo extraña, volvemos y la medimos nuevamente hasta que entendemos lo que estamos viendo», dijo Davide Farnocchia del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) en JPL. «Pero este se ha ido para siempre. Probablemente sepamos tanto sobre él como nunca sabremos».

Fuente: NASA.

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