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Tanques de combustible Ford Pinto: principales fallas de ingeniería automotriz

octubre 8, 2021

A menos que conduzca un vehículo eléctrico, en el día a día hay un contenedor lleno de un líquido altamente volátil escondido en algún lugar de su automóvil. Si bien el tipo de explosiones de automóviles que muestra Hollywood es bastante raro, los tanques de combustible representan un peligro. Y posiblemente el tanque de combustible más peligroso de todos los tiempos fue el barco montado en la parte trasera instalado en el Ford Pinto de 1971 a 1976. Posiblemente sea el mejor ejemplo de lo que sucede cuando una ingeniería deficiente se encuentra con la negligencia corporativa.

La historia del Pinto está profundamente grabada en la cultura pop estadounidense en este punto: la empresa fabrica un automóvil, el automóvil tiene un problema terrible, la empresa lo ignora, la gente muere. Sin embargo, es un poco más complicado que eso. La génesis del Ford Pinto se produjo en algún momento de 1968, cuando el entonces presidente de Ford, Lee Iaccoca, decidió que su empresa no se quedaría de brazos cruzados mientras los nuevos competidores japoneses dominaban el segmento de los coches pequeños. Presionó a la junta para que dieran luz verde al programa Pinto, y en agosto de 1968 el programa estaba en marcha. Tendría objetivos agresivos: no más de 2000 libras, ni un centavo más de $ 2000 y un plazo de entrega de solo 25 meses, un récord en ese momento y aún hoy impresionante.

Todo iba bien hasta que, muy avanzado el ciclo de desarrollo, se descubrió un problema en el diseño del tanque de combustible. En las pruebas de choque trasero a baja velocidad, el tanque de combustible, ubicado detrás del eje trasero y delante del parachoques trasero, exhibió varios defectos. Tras el impacto, el cuello de llenado se desprendería del tanque de chapa y derramaría combustible debajo del automóvil. El tanque también fue perforado fácilmente por pernos que sobresalen del diferencial y soportes cercanos. Un informe más tarde describió que todo el contenido de un tanque se filtró en menos de un minuto después de un accidente. Estos problemas se combinaron para crear un grave riesgo de incendio, por lo que los equipos de ingenieros propusieron soluciones. Una fue tomar prestado un diseño que Ford ya usaba en su Capri, un tanque que se encontraba sobre el eje y fuera del camino. Otra alternativa fue instalar protectores de tanque para evitar pinchazos y refuerzos alrededor del relleno para evitar desgarros.

En el entorno actual, indudablemente se habrían tomado esas medidas. Pero en ese momento, la actitud de la gerencia era sacar el producto por la puerta lo más rápido posible. Entonces, Ford hizo un análisis de costo-beneficio. Arreglar los problemas costaría $ 11 adicionales por vehículo, y Ford sopesó esos $ 11 contra las reclamaciones por lesiones proyectadas por quemaduras graves, la tasa de reclamaciones por costos de reparación y la mortalidad. El total habría sido de aproximadamente $ 113 millones (incluida la ingeniería, los retrasos en la producción y las piezas para decenas de miles de automóviles), pero los pagos por daños costarían solo alrededor de $ 49 millones, según las matemáticas de Ford. Así que la solución fue rechazada y el Pinto entró en producción en septiembre de 1970.

En 1974, la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras comenzó a investigar las quejas de fallas en las correas del tanque de combustible y de la calidad de construcción generalmente peligrosa del automóvil. Sin embargo, la agencia no se puso realmente seria hasta un artículo de 1977 en Madre Jones que expuso el peligro de incendio del Pinto y los documentos internos de Ford que muestran que la empresa conocía el problema potencial. La consternación de los estadounidenses alcanzó un tono febril más tarde en 1977, cuando un tribunal en el condado de Orange, California, otorgó $ 125 millones en daños a Richard Grimshaw, quien había resultado herido en un accidente a baja velocidad cuando su Pinto estalló en llamas. La sanción se redujo posteriormente a 3,5 millones de dólares, pero la cifra inicial pretendía dejar claro: como castigo por negligencia, excedía todas las ganancias que Ford había obtenido con el programa Pinto.

En 1978, todos los Ford Pintos de 1971 a 1976 fueron retirados del mercado y actualizados con el blindaje y los refuerzos propuestos originalmente. En los años siguientes, sin embargo, se han arrojado algunas dudas sobre la gravedad relativa del defecto. Los informes varían de 27 a 180 muertes como resultado de incendios de tanques de combustible relacionados con impactos traseros en el Pinto, pero dado el volumen de más de 2.2 millones de vehículos vendidos, la tasa de muerte no fue sustancialmente diferente a la de los vehículos de la competencia de Ford. El resultado mucho más dañino para Ford fue el desastre de relaciones públicas. Durante mucho tiempo, la empresa tuvo una reputación de anteponer las ganancias a la calidad de la construcción, lo que, irónicamente, llevó aún más clientes a marcas extranjeras y competidoras. El Pinto fue una lección dolorosa para Ford, que ahora fabrica de manera rutinaria algunos de los autos más seguros en la carretera.

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