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Una breve historia de la tarjeta de índice

octubre 13, 2021

Las tarjetas de índice son en su mayoría obsoletas hoy en día. Los usamos para crear tarjetas de memoria flash, escribir recetas y ocasionalmente dóblelos en aviones de papel fríos. Pero su propósito original era nada menos que organizar y clasificar todos los animales, plantas y minerales conocidos en el mundo. Más tarde, formaron la columna vertebral del sistema de bibliotecas, lo que nos permitió indexar grandes sumas de información y crear inadvertidamente muchas de las ideas subyacentes que permitieron que Internet floreciera.

La invención

Organizar más de 12.000 animales, plantas y minerales es un trabajo minucioso. Imagínese tener que hacerlo a mano, y mucho menos escribirlo todo en Microsoft Excel.

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Eso es lo que hizo Carl Linnaeus, el padre de la taxonomía moderna, con su libro Systema Naturae. Publicado en 13 ediciones desde 1735 hasta 1770, Systema Naturae Organismos y minerales clasificados y nombrados. Les dio a los científicos una comprensión de qué especies se parecían en función del número de categorías compartidas.

Antes de publicar sus taxonomías, Linneo tuvo que organizar todo él mismo. Pero en lugar de escribir sus clasificaciones en un libro que fácilmente podría quedarse sin espacio, puso cada organismo y mineral en su propia hoja de papel. De esa manera, Linneo podría tener un archivo de todo lo que registró. Podía recuperar fácilmente datos sobre cualquier organismo y mineral y reposicionar cualquiera de ellos que pudiera haber sido colocado en el lugar equivocado. Más importante aún, siempre se podían agregar nuevos descubrimientos a medida que publicaba nuevas ediciones de Systema Naturae.

De tamaño similar a una tarjeta de juego, esta nueva herramienta llamada tarjeta de índice se usaría para una cosa: clasificar o indexar información.

Pero unos 30 años después de publicar el primer Systema Naturae, Linneo se le ocurrióotra forma de indexar su información: colocando todos los organismos y minerales en trozos de papel más pequeños y gruesos. De tamaño similar a un naipe, esta nueva herramienta se usaría para una cosa: clasificar o indexar información.

Cómo lo hizo Dewey

Durante miles de años, si deseaba encontrar la mejor y más completa información sobre cualquier tema, se dirigía a una biblioteca. Primero tenía que comprobar dos cosas: si la biblioteca tenía la información que estaba buscando y, de ser así, dónde encontrarla. En estos días podemos obtener esta información de nuestras computadoras en segundos, pero tan recientemente como en la década de 1990, los catálogos en línea eran nuevos y en su mayoría no estaban disponibles, y eso significaba revisar el catálogo de tarjetas para localizar un libro.

Texto, Tallado,

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Antes de que las bibliotecas usaran tarjetas, los catálogos se escribían en libros, como si formaran parte de la colección. Los libros del catálogo anteriores eran tablillas grabadas, que se utilizaron en la antigua Babilonia y Egipto. A medida que pasó el tiempo y las colecciones crecieron, las tabletas y, finalmente, los libros del catálogo se quedaron sin espacio para nuevas entradas. Se volvieron engorrosos de reescribir. Por eso, en 1791, unos 30 años después de la invención de Linneo, los bibliotecarios comenzaron a recurrir a las tarjetas para sus catálogos. El movimiento se inició en Francia durante la Revolución Francesa. A medida que la revolución estallaba en las calles, también se estaba produciendo una evolución en la catalogación de bibliotecas.

Las bibliotecas francesas utilizaron inicialmente naipes. Pero en el siglo XIX, las bibliotecas de Estados Unidos y Europa comenzaron a utilizar fichas. De cualquier manera, la transición a las tarjetas facilitó mucho la indexación de las colecciones. Por cada libro adquirido por la biblioteca, simplemente se podría agregar una nueva tarjeta al catálogo.

El movimiento de fichas para bibliotecas comenzó en Francia durante la Revolución Francesa. A medida que la revolución estallaba en las calles, también se estaba produciendo una evolución en la catalogación de bibliotecas.

Los listados en estas tarjetas eran bibliográficos, con información vital como el nombre del autor y el título. También contenían la ubicación aproximada del libro, como un estante en particular. Pero no todas las bibliotecas organizaron sus libros y tarjetas de la misma manera; algunas los organizaron en función de latamaño del libro, mientras que otros, como la biblioteca de Amherst College descrita en Colin B. Burke’s Información e intriga, libros y tarjetas organizados según el nombre del autor. En ambos casos, la variedad de libros en un estante fue aleatoria. Si busca en la biblioteca, encontrará una novela junto a un libro de geometría.

Y luego vino Dewey.

Melvil Dewey estaba trabajando en Amherst en la década de 1870 y quería reorganizar la biblioteca. En 1873, se le ocurrió lo que conocemos como el sistema decimal de Dewey. Organizó los libros por tema, lo que significa que todos los libros de geometría estarían juntos, mientras que los discursos del griego clásico estarían en una sección diferente. A cada libro se le asignó un número único, un «número de clasificación», que identificaba el tema del libro y la ubicación exacta. Los puntos decimales dividieron diferentes secciones del número de clasificación. El número de clasificación en la tarjeta coincidía con un número escrito en el lomo de cada libro.

Este sistema se popularizó en todo el país en la década de 1880 y todavía se utiliza en la actualidad. Si tiene la edad suficiente, probablemente recuerde haber aprendido el sistema decimal Dewey en la escuela. El sistema de Dewey organizó las tarjetas en los cajones del gabinete por tema, nombre del autor y título, lo que significaba que un libro tenía varias tarjetas. Las fichas también contenían breves descripciones de los libros.

Los bibliotecarios originalmente escribieron a mano las bibliografías de cada tarjeta. Pero en 1971, el Ohio College Library Center comenzó a imprimir el texto en las fichas para ellos. OCLC distribuyó1.9 mil millones de tarjetas antes de cerrar el servicio en 2015; con los catálogos en línea de hoy, había poca necesidad de hacer más tarjetas. El último pedido fue realizado por Concordia College en Bronxville, NY como respaldo de su propio catálogo en línea.

Catalogación de todo lo que se ha publicado

Dewey’s no fue el único sistema de clasificación basado en fichas a lo largo de los años. La Biblioteca del Congreso tiene su propio sistema basado en cartas. La Clasificación Decimal Universal basada en números, creada por Paul Otlet a principios del siglo XIX, es una versión más detallada del sistema de Dewey. Tenía que serlo, considerando que fue creado para catalogar todo lo que se haya publicado.

Ámbar,

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Mucho antes del verbo «buscar en Google», Otlet y su amigo Henri La Fontaine se propusieron desarrollar su propio motor de búsqueda en Bruselas en 1895. Querían crear el lugar de referencia para que todos pudieran encontrar información sobre absolutamente cualquier cosa. Funcionaría igual que lo hace Google en la actualidad: envía una consulta y obtiene enlaces a fuentes de información relevantes. En la versión de 1895, enviarías consultas por correo o telégrafo y obtendrías fichas con bibliografías a cambio.

Antes de que se utilizara «googlear» como verbo, Paul Otlet y su amigo Henri La Fontaine se propusieron desarrollar su propio motor de búsqueda en Bruselas en 1895.

El gobierno belga proporcionó fondos a Otlet y La Fontaine y un edificio para comenzar. Tuvieron que crear una base de datos de todas las bibliografías ellos mismos. Para hacerlo, Otlet y La Fontaine recopilaron la mayor cantidad de datos posible sobre todos los libros, artículos y fotografías publicados. También buscaron artículos que las bibliotecas no tenían, como folletos y carteles. Usando la Clasificación Decimal Universal de Otlet, los dos hombres y su personal crearon un catálogo de fichas con bibliografías en cada ficha. Las tarjetas se organizaron por nombre de autor y tema. Las tarjetas de materias contenían descripciones del artículo además de las bibliografías, lo que a menudo requiere varias tarjetas. Por lo general, cada artículo tenía una tarjeta en los gabinetes de autor.

El servicio de motor de búsqueda, llamado el Mundano, era un negocio. Cuando envió una consulta, las bibliografías y descripciones se copiaron de las tarjetas del Mundaneum en tarjetas nuevas. A continuación, se le enviaron las nuevas tarjetas, siempre que pagara una tarifa por tarjeta.

El Mundaneum tenía un catálogo de aproximadamente18 millones de fichas, que se necesitaron 15.000 cajones para contener. Esto se volvió abrumador en la década de 1930, justo antes del declive del Mundaneum. El gobierno belga dejó de apoyar la empresa en 1934 y Otlet tuvo que trasladar el Mundaneum a un edificio más pequeño. Incapaz de cubrir sus costos, cerró poco después. La mayoría de las tarjetas fueron destruidas en una invasión nazi en 1940, y los gabinetes que una vez alinearon las paredes fueron reemplazados por obras de arte.

Cuando el Mundaneum entró en sus etapas finales, Otlet comenzó a darse cuenta de que el uso de tarjetas de índice eventualmente sería poco práctico. Era un proyecto interminable: los nuevos materiales publicados requerían más tarjetas y más espacio. En su libro de 1935 Monde, explicó su creencia de que algún día toda la información se digitalizaría, para que pudiéramos verla en una pantalla en casa. Inspirado por inventos como teléfonos y televisores, Otlet había predicho la existencia de Internet.

El Mundaneum pasó por un par de cambios de nombre durante sus 40 años de vida: originalmente se llamaba Instituto Internacional de Bibliografía. Luego fue rebautizado como Repertorio Bibliográfico Universal antes de ser denominado Mundaneum. Los restos de su catálogo de cartas todavía existen hoy en elMuseo Mundaneum en Mons, Bélgica.

En su libro de 1935, explicó su creencia de que algún día toda la información se digitalizaría, para que pudiéramos verla en una pantalla en casa.

El legado de la tarjeta de índice

La idea de Otlet de una versión digitalizada de la información no era solo una predicción. Fue un sueño. Él y La Fontaine tenían como objetivo conectar a todas las personas del mundo a través del conocimiento. Si hubiera vivido hasta 1989, tendría 121 años para entonces, habría sido testigo de la invención de la World Wide Web.

Pero Otlet fue una de las figuras más desapercibidas entre los creadores de Internet. A Vannevar Bush, un ingeniero, se le atribuye la influencia más directa en la estructura de Internet. Como Otlet, Bush también había predicho una red conectada por hipervínculos en su ensayo de 1945 «Como podemos pensar. «

Sin embargo, sin el Mundaneum, y sin la invención de Linnaeus de las fichas o la revolución de catalogación de bibliotecas de Dewey, muchos de los conceptos básicos que sustentan Internet pueden haber tardado años más en ensamblarse. Es sorprendente cuánto se puede rastrear la revolución de la información en la que aún vivimos hasta una simple cartulina de 3 «x 5».

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